Le routeur et le modem servent tous deux à se relier à Internet ou à un réseau. Si on les confond souvent, c’est qu’ils sont la plupart du temps intégrés à la box de votre fournisseur d’accès. Ils ont pourtant des fonctions distinctes.

Le modem (contraction de modulateur-démodulateur) est la porteporte d'entrée pour se relier à Internet. Il est chargé de traduire le signal analogiqueanalogique en signaux informatiques (bits) exploitables par les autres appareils (ordinateurordinateur, smartphone, tablette...). Il est relié au réseau via la prise téléphone ou la fibre optique selon l'abonnement choisi. En principe, le modem suffit donc à accéder à Internet. Néanmoins, dès lors qu'on veut y brancher plusieurs appareils, il faut lui ajouter un routeurrouteur ou un switch.

Le routeur distribue le signal Internet aux différents appareils. © Jiw Ingka, Adobe Stock
Le routeur distribue le signal Internet aux différents appareils. © Jiw Ingka, Adobe Stock

La box, un modem-routeur tout en un

Le rôle du routeur est de distribuer le trafic en provenance du modem vers les différents points d'accès en créant un réseau local, auquel vont se connecter les différents appareils. Il se connecte au modem par une prise WANWAN (Wide Area Network, ou réseau étendu) et distribue les données via des prises LANLAN (Local Area Network, ou réseau local), en attribuant des adresses IP locales spécifiques à chaque appareil.

Concrètement, la box de votre opérateur intègre le plus souvent à la fois le modem et le routeur, ainsi qu'un switch. Ce dernier est une sorte de boîtier multiprise avec une prise WAN en entrée et plusieurs ports Ethernet LAN en sortie. Il assure la même fonction que le routeur Wi-Fi mais en filaire.

Un routeur supplémentaire peut toutefois s'avérer utile pour augmenter la portée du réseau, améliorer la connexion d'appareils éloignés de la box ou pour disposer d'options supplémentaires. Un routeur peut également s'utiliser seul, indépendamment du modem, afin de créer un réseau privé par exemple.