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Exclusif : les robots ailés apprennent à voler

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Apprendre à voler a pris des millions d'années à la nature et s'est fait au fil des âges grâce aux mutations génétiques. Mais pour un robot ailé, quelques heures suffisent !

Krister Wolff et Peter Nordin de la Chalmers University of Technology de Genthenburg en Suède, ont construit un robot ailé et ont testé s'il pouvait apprendre à voler par lui-même sans programme informatique. Pour commencer le robot bougea d'une manière complètement désordonnée. Mais petit à petit il fit des mouvements d'une ampleur croissante toujours aléatoirement. Cependant au bout de 3 heures, le robot abandonna cette méthode peut efficace pour une autre plus avancée : il tourna ses ailes à 90 degrés et les éleva avant de les rabattre à l'horizontal en poussant l'air.

"Il y a tant de choses que peut faire l'évolution" affirme Peter Bentley qui travaille dans le domaine de l'intelligence artificielle à l'Université de Londres. Mais même si le robot se concentrait sur la meilleure manière de s'envoler, il n'aurait jamais pu décoller, tout simplement car les moteurs n'avaient pas la force de le faire.

Des ailes en balsa

Le robot a des ailes d'une envergure d'un mètre faites en bois de balsa et couvertes d'une fine couche de plastique. Des petits moteurs leur permettent de bouger en avant ou en arrière, vers le haut et vers le bas et de tourner dans toutes les directions.

L'équipe des chercheurs attache le robot à deux barres verticales de manière à ce qu'il puisse glisser vers le haut ou vers le bas. Au début du test, le robot était suspendu par un élastique. Un programme informatique donna au robot des instructions diverses à un rythme de 20 par seconde pour tester ses capacités de battement. Chaque instruction ordonnait au robot de battre des ailes dans des directions variées ou de ne rien faire. Une autre partie du programme donna l'autonomie au robot de décider grâce à un capteur de mouvement, quel battement donnait le meilleur mouvement pour s'envoler.

Les instructions suivantes sont ensuite envoyées au robot et sélectionnées ou non, pour remplacer les précédents

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