Le jet-ski est le moyen le plus rapide pour porter secours à un nageur en difficulté près d'une plage. Un drone peut aller encore plus vite sur place et aider l'intervention. L'expérience menée à Biscarrosse est semble-t-il une première en Europe. © Marco Rubino, Shutterstock

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Sur la plage de Biscarrosse, un drone aide les maîtres-nageurs

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Sur la plage de Biscarrosse, dans les Landes (et qui est aussi un berceau de l'hydraviation), une expérience originale est en cours : un drone, spécialement conçu, peut intervenir pour aider un nageur en difficulté en lui apportant une bouée. Outre la rapidité, l'engin volant sert de repère pour les sauveteurs et une caméra filme la personne en difficulté.

L'histoire de cette innovation, testée pour la première fois en grandeur nature en Europe dès le 20 juillet, est d'abord celle d'une rencontre. D'un côté, Fabien Farge, médecin d'urgence maritime de la station balnéaire ; de l'autre Gérald Dumartin, à la tête de Terra Drone, entreprise locale spécialisée dans la cartographie par drone« Depuis quinze ans, je vois travailler les maîtres-nageurs-sauveteurs. Ce sont de véritables athlètes, mais on ne peut pas aller plus loin que ne l'autorise la machine humaine. Cela fait deux ans que je pense à cela : comment associer un drone à une bouée », explique à l'AFP Fabien Farge. « J'avais aussi cette idée depuis un moment », raconte Gérald Dumartin, qu'une connaissance met en contact avec l'urgentiste.

Les deux hommes procèdent à des essais avec un drone grand public, mais l'expérience se révèle peu concluante. « Il nous fallait un drone qui puisse supporter de grosses variations de vent et qui présente une grande stabilité », explique Fabien Farge. Le duo décide de concevoir un drone spécifique et s'associe à une jeune entreprise, Mywebteam, spécialisée en informatique et objets connectés. Résultat : un appareil de 3,9 kg, avec à son bord une caméra à haute définition pour visualiser la personne en difficulté, une bouée capable de se gonfler automatiquement au contact de l'eau et un système de largage.

Avec une portée de deux kilomètres, une autonomie de 15 à 25 minutes, une vitesse par rapport au sol de 55 km/h (règlementaire) et une stabilité suffisante pour voler par vent fort, le drone Helper peut aider les maîtres-nageurs à l’échelle d’une plage. © Drone Helper, YouTube

Le drone améliore l'efficacité des secours

Pour ses concepteurs, les avantages de Helper (Human environment and life protection emergency response) sont nombreux : une rapidité de projection sur les lieux (entre 55 et 80 km/h), permettant de montrer très vite à la victime qu'elle est prise en compte et d'éviter qu'elle panique ; une caméra qui permet de voir dans quel état elle se trouve pour déclencher les moyens adéquats ; l'utilisation du drone comme balise visuelle pour les sauveteurs partis à son secours...

« Le drone peut aussi permettre de lever le doute sur une présumée victime et éviter de mettre en danger la vie du sauveteur », ajoute Fabien Farge. Les initiateurs soulignent surtout la compatibilité de l'usage du drone avec des conditions météorologiques peu favorables, des vents jusqu'à 50 km/h et une houle imposant le drapeau orange pour la baignade.

Le drone Helper est en cours d'expérimentation à Biscarrosse, sur une plage de 3,5 km de longueur. Une évaluation de son intérêt sera réalisée après le premier mois de son utilisation. © AFP Photo, Georges Gobet

Vingt-deux secondes pour arriver sur place

À Biscarrosse, alors que les premiers vacanciers arrivent, l'heure est encore aux entraînements pour les deux maîtres-nageurs formés au pilotage de l'appareil. L'expérimentation en conditions réelles s'étalera sur un mois, jusqu'au 22 août. « Le but de cette phase d'expérimentation est de voir si l'appareil peut nous apporter un plus », dit Romain Savoux, chef du poste de secours, qui reconnaît pour l'heure « beaucoup d'avantages » au dispositif.

Lors d'une démonstration, l'appareil est arrivé en 22 secondes sur un de ses collègues, jouant le rôle d'un estivant en difficulté à 100 mètres du rivage. Parti de la plage à la nage au même moment, un sauveteur n'était encore qu'à une cinquantaine de mètres du faux noyé lorsque le drone a largué la bouée. Quant au jet-ski, devenu indispensable aux sauveteurs, il doit être mis à l'eau, dompter les vagues et se frayer un couloir parmi les baigneurs.

Pour le maire de Biscarrosse, Alain Dudon, qui a accepté que les 3,5 kilomètres de plage de sa commune servent de base expérimentale, le drone reste une « solution d'ordre technique » qui ne doit pas remettre en cause les effectifs de surveillance. Un premier retour d'expérience sera établi fin août pour améliorer le produit et permettre au maire, comme d'autres édiles de la côte « qui attendent les résultats », de savoir si cela vaut le coup d'investir les 18.000 euros nécessaires à l'achat du nouvel outil.

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