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Le galactose est un monosaccharidemonosaccharide (ose) de la famille des aldohexosesaldohexoses ; il possède six atomesatomes de carbonecarbone, c'est donc un hexose et il y a un groupement aldéhydealdéhyde à une extrémité, d'où le terme d'"aldohexose". Dans l'alimentation, le galactose existe sous la forme D-galactose (D : dextrogyredextrogyre). Le galactose est un des deux monosaccharides constituant le lactose, un sucresucre du lait. L'hydrolysehydrolyse d'une moléculemolécule de lactoselactose libère une molécule de galactose et une de glucoseglucose.

Glucose et galactose ont la même formule chimique (C6H12O6), ce sont des épimères ; ils diffèrent par leur configuration dans l'espace : au niveau du carbone en C4, le groupement OH n'est pas disposé de la même façon.

La molécule du galactose sous forme cyclique. © logos2012, Fotolia
La molécule du galactose sous forme cyclique. © logos2012, Fotolia

Métabolisme du galactose dans la cellule

Dans la cellule, le galactose ne peut pas être utilisé directement par les enzymesenzymes de la glycolyseglycolyse pour produire de l'énergieénergie, car celles-ci ont besoin de glucose. Le galactose est donc d'abord phosphoryléphosphorylé en galactose-1-phosphate. Puis il réagit avec une molécule d'UDP-glucose dans la réaction suivante, catalysée par la galactose-1-phosphate uridylyltransférase (GALT) :

Galactose-1- phosphate + UDP-glucose -> glucose-1-phosphate (G1P) + UDP-galactose (UDP-Gal)

Le G1P est ensuite transformé en glucose-6-phosphateglucose-6-phosphate (G6P) grâce à l'intervention de l'enzyme phosphoglucomutase. Le G6P peut alors servir à la glycolyse productrice d'énergie pour la cellule. De son côté, l'UDP-Gal est recyclé en UDP-glucose, par une réaction catalysée par l'enzyme UDP-galactose-4-épimérase, en présence de NAD+. Cet UDP-glucose peut à nouveau réagir avec une autre molécule de galactose-1-phosphate.

La galactosémie est une maladie génétiquemaladie génétique dans laquelle le galactose ne peut pas être converti en glucose. Cette maladie métabolique sévère conduit à un retard mental, des dommages graves au foiefoie, voire au décès dans la période néonatale. Elle est souvent due à un déficit de l'enzyme GALT. À cause de ce déficit enzymatiqueenzymatique, le galactose s'accumule dans le sang. Une forme légère de galactosémie favorise la cataractecataracte. Le traitement de la galactosémie impose une alimentation sans galactose.