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Les étoilesétoiles symbiotiques sont des systèmes binaires constitués d'une géante rougegéante rouge ordinaire (le plus souvent de type M et parfois des types G ou K) ou d'une Mira, et d'une étoile plus chaude (généralement une naine blanchenaine blanche, mais parfois aussi une étoile massive de la séquence principaleséquence principale, voire une étoile à neutronsétoile à neutrons).

Caractéristiques des étoiles symbiotiques

En raison de l'existence d'un transfert de matièrematière de la première à la seconde composante, par suite du ventvent stellaire, il peut se produire périodiquement des explosions similaires à celles des novaenovae. La plupart des étoiles symbiotiques ont des périodes orbitalespériodes orbitales de quelques années, mais certaines bouclent leurs orbitesorbites en plusieurs décennies. 

Activité d'une étoile symbiotique

Schémas montrant l'activité d'une étoile symbiotique comme <a href="http://www.eso.org/public/news/eso8901/" title="The " target="_blank">Hen2-104</a>. © Nasa

Schémas montrant l'activité d'une étoile symbiotique comme Hen2-104© Nasa
  1. Une géante rouge pulsante et une naine blanche compacte et chaude en orbite l'une autour de l'autre ;
  2. La géante rouge éjecte ses couches supérieures sous forme de vents stellaires. La naine blanche capture ses vents et les concentre le long d'un plan équatorial. Elle en accrète une partie en formant un disque ;
  3. Lorsque assez de gaz s'est accumulé, une explosion se produit ressemblant à celle d'une nova (ce n'est pas une supernova). Le gaz chaud produit par l'explosion forme alors deux bulles en expansion de part et d'autre du plan équatorial ;
  4. Quelques centaines d'années plus tard, le même phénomène se répète avec formation d'une autre paire de bulles. L'ensemble donne la forme d'un sablier.

Les plus connus de ces astres sont Z AndromedaeR Aquarii et CH Cygni.