Une rivière de plusieurs milliers d'étoiles découverte dans la Voie lactée

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En étudiant la vitesse des étoiles dans un rayon de 300 parsecs (un peu moins de 1.000 années-lumière) autour de notre Soleil, des astronomes ont identifié un courant stellaire jusqu'alors inconnu, composé de 4.000 étoiles se déplaçant ensemble à une vitesse à peu près similaire depuis 1 milliard d'années. Décrit dans le journal Astronomy & Astrophysics, il se trouve tout proche de nous, à 326 années-lumière, et barre presque qu'entièrement le ciel de l'hémisphère sud.

Les courants stellaires sont des rémanents d'amas globulaires ou de galaxies naines étirés par les forces de marée galactiques. Plusieurs d'entre eux ont déjà été découverts dans la Voie lactée, essentiellement dans son halo. Le nouveau venu provient d'un amas stellaire et est particulièrement grand (1.300 années-lumière de long) et massif pour un courant évoluant au sein du disque galactique. Seules 200 de ses étoiles ont été effectivement observées par le satellite Gaïa, mais les chercheurs estiment qu'il en contiendrait au moins 4.000. Son étude pourra notamment contribuer au calcul de la masse de la Voie lactée.

Un nouveau courant stellaire a été découvert traversant le ciel austral à 326 années-lumière du Système solaire. Il contiendrait au moins 4.000 étoiles, mais seulement 200 d'entre elles (en rouge) ont pu être observées par le satellite Gaïa. © Astronomy & Astrophysics; Background image: Gaia DR2 skymap