SpaceX perd l'étage central du lanceur géant Falcon Heavy en mer

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L'étage central du lanceur le plus puissant du monde aujourd'hui en activité a échoué à rentrer à bon port, vaincu par une mer déchaînée. Après le deuxième lancement et premier vol commercial du Falcon Heavy le 11 avril 2019, les deux étages latéraux étaient revenus atterrir à Cap Canaveral (Floride), tandis que l'étage central s'était posé en plein océan Atlantique sur la barge de récupération de SpaceX baptisée Of course I still love you. En cours d'acheminement vers la côte, il a basculé par-dessus bord. Lors du vol de démonstration du Falcon Heavy en février 2018, l'étage central n'avait jamais atteint la barge, finissant sa course directement dans l'eau.

SpaceX a confirmé sa nouvelle perte à plusieurs médias, dont TheVerge et Spacenews, déclarant : « Pendant le week-end, à cause de rudes conditions en mer, l'équipe de récupération de SpaceX n'a pas pu sécurisé l'étage central pour son voyage de retour vers Port Canaveral (Floride). Les conditions se sont empirées avec une houle de deux à trois mètres, le booster a commencé à vaciller et n'a finalement pas pu demeurer à la verticale ». Le navire Of course I still love you est équipé d'un robot pour maintenir les étages en place, mais le système est adapté à l'autre lanceur de SpaceX, le Falcon 9. Il n'a pas pu être utilisé pour l'étage du Falcon Heavy, qui correspond grossièrement à un Falcon 9 modifié.

L'étage central du Falcon Heavy, vu ici quelques secondes après s'être posé sur la barge Of course I still love you, le 11 avril 2019, a basculé dans les flots avant de rejoindre la terre ferme. En cause, une mer trop agitée. © SpaceX