Insolite : des scientifiques ont gratté des liaisons chimiques

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Certains grattent leur guitare. Ces physiciens de l’université de Regensburg (Allemagne), eux, sont parvenus à gratter une liaison chimique de seulement 140 milliardièmes de millimètre, séparant deux atomes de carbone. Grâce à un minuscule médiator : une molécule unique de monoxyde de carbone (CO) attachée à la pointe extrêmement fine d'un microscope à force atomique.

Un microscope à force atomique a gratté des liaisons chimiques à l’intérieur d’une molécule. Des couleurs plus chaudes indiquent plus d’énergie nécessaire pour maintenir le grattage. © A.J. Weymouth, Giessibl Group, Université de Regensburg

C'est une liaison au cœur d'une molécule de dianhydride pérylène-3,4,9,10-tétracarboxylique -- que l'on peut abréger en PTCDA -- que les physiciens ont gratté. Car sa forme plane permet de la poser sur une surface.

Ils ont fait osciller la pointe du microscope à force atomique d'avant en arrière. Et lorsque la pointe du microscope est passée sur une liaison, il a fallu plus d'énergie pour la maintenir en mouvement. Le résultat d'un déplacement vers le haut du monoxyde de carbone sous l'action des forces exercées sur lui par la liaison et les atomes. Parce que les forces en physique vont par paires égales et opposées, la pointe a dû exercer en retour, une force sur les atomes et la liaison. Cette force de la pointe, disent les chercheurs, s'apparente à gratter une liaison chimique comme on gratterait les cordes d’une guitare.

Des physiciens de l’université de Regensburg (Allemagne) ont gratté une liaison chimique dans une molécule comme on gratte les cordes d’une guitare à l’aide d’un minuscule médiator. © EdwardSamuel, Adobe Stock