Cet habitat spatial gonflable tient dans une voiture !

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La startup Sierra Nevada Corporation (SNC) vient de dévoiler un module gonflable destiné aux missions spatiales de longue durée lors d'une conférence au Johnson Space Center à Houston (États-Unis). Ce gros cylindre de 8 mètres de diamètre sur 8 mètres de long comprend trois étages : l'un destiné au stockage de nourriture et de matériel, le deuxième pour cultiver des plantes et pour les expériences scientifiques, le troisième pour le couchage et la pièce à vivre des astronautes. Mais son principal intérêt, c'est qu'il ne mesure que 3 mètres une fois replié, ce qui permet de l'envoyer dans l'espace avec un lanceur de satellites classique. Fabriqué en vectron, un textile utilisé pour les gilets pare-balles, il est ultra léger tout en protégeant les astronautes des radiations solaires.

Les astronautes bénéficieront de (presque) tout le confort d’un appartement avec une table, une cuisinière, un lave-linge ou des appareils de musculation. © Sierre Nevada Corporation

En 2016, Sierra Nevada avait été sélectionnée par la Nasa pour imaginer des prototypes de modules pour une station orbitale lunaire, censée servir de « camp de base » pour les futures missions sur le Lune. Mais c'est finalement une autre compagnie, Northrop Grumman, qui a été retenue en juillet 2019 car c'était la seule capable de tenir le délai de 2024 fixé par Donald Trump, a expliqué l'agence. Ce module gonflable pourrait toutefois très bien servir d'annexe à la Station spatiale internationale (ISS) ou comme future habitation martienne, espère Sierra Nevada.

Ce cylindre gonflable de 8 mètres de long se replie pour tenir dans une fusée. © Sierra Nevada Corporation