En vidéo : 4.000 exoplanètes découvertes en une minute

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Quelques semaines après avoir annoncé que la barre symbolique des 4.000 exoplanètes identifiées dans notre Galaxie était tombée, la Nasa illustre 27 ans de découvertes de ces mondes exotiques, à travers une vidéo à donner le vertige. Celle-ci démarre par la détection en 1992 des deux premières planètes hors de notre Système solaire, observées autour du pulsar milliseconde (une étoile à neutrons en rotation rapide, cadavre d'une étoile massive) PSR B1257+12, suivies d'une troisième planète autour ce même astre en 1993. Vient ensuite 51 Pegasi b, première exoplanète autour d'une étoile de la séquence principale, dont l'existence a été confirmée en 1995. Puis, au tournant du siècle les mondes extrasolaires commencent à faire des petits. On remarquera le tableau de chasse impressionnant du télescope spatial Kepler (2009-2018), dont les données n'ont pas fini d'être exploitées, sous forme de cercles mauves et roses agglutinés dans une région du ciel.

4.003 exoplanètes découvertes depuis 1992 jusqu'à début juillet 2019 pointent leur nez telles des petites lucioles à travers le ciel nocturne dans cette vidéo. Le compteur des exoplanètes s'enrichit constamment et affiche 4.016 découvertes confirmées au 14 juillet 2019. © SYSTEM Sounds (M. Russo, A. Santaguida); Data: NASA Exoplanet Archive

Dans cette vidéo du ciel nocturne traversé par la Voie lactée, les exoplanètes sont présentées avec un code couleur et accompagnées d'une note de musique indiquant leur méthode de détection et la durée relative de leur orbite, respectivement. En rose, celles repérées par la méthode des vitesses radiales, basée sur les tiraillements gravitationnels induits par la planète sur son étoile qui font varier le spectre lumineux de cette dernière. En mauve, celles détectées par la méthode des transits, c'est-à-dire que la planète en passant devant son étoile bloque partiellement sa lumière. En vert, celles découvertes par la méthode des microlentilles gravitationnelles, lorsqu'un objet massif (étoile, galaxie, etc.) au premier plan amplifie la lumière d'une étoile en arrière-plan. En orange, les exoplanètes observées directement, des cas rares. Enfin, plus la planète tourne rapidement autour de son étoile, plus la note qui retentit à son apparition est aiguë.

Après 27 ans de découvertes, le compteur des exoplanètes a dépassé la barre des 4.000 et n'est pas prêt de s'arrêter. © SYSTEM Sounds (M. Russo, A. Santaguida); Data: NASA Exoplanet Archive