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En vidéo : Kepler à la recherche d’autres terres

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La sonde américaine Kepler a été lancée avec succès ce samedi 7 mars 2009 depuis Cap Canaveral pour une mission qui pourrait devenir historique.

Gros plan sur la fusée Delta 2 emmenant la sonde Kepler. Crédit Nasa

La 141ème fusée Delta 2 (339ème de la famille Delta) a décollé à l'instant prévu ce matin à 3 h 49 TU dans une nuit noire, à l'assaut d'un ciel parfaitement limpide qui a permis d'en suivre l'ascension jusqu'à une centaine de kilomètres d'altitude. 65 minutes plus tard, après une phase propulsée accomplie sans le moindre incident, la sonde Kepler se séparait du troisième étage et prenait son autonomie. La grande aventure pouvait commencer pour ce télescope spatial d'un nouveau genre, qui devra encore aller s'inscrire sur une orbite solaire.


Mise à feu et décollage de la fusée Delta 2 emmenant la sonde américaine Kepler le 7 mars 2009 à 3 h 49 TU

De cette position privilégiée qui l'amènera à suivre la Terre à une distance fixe dans sa course autour du Soleil, elle pourra scruter le ciel et observer les très infimes variations de luminosité trahissant le passage de planètes devant le disque d'autres étoiles. Mais contrairement aux observatoires terrestres ou même en orbite terrestre, sa sensibilité sera suffisante pour lui permettre, pour la première fois, d'observer des exoterres, autrement dit des planètes de dimensions égales ou même inférieures à celles de notre Terre, et se trouvant à une distance de leur étoile permettant l'éclosion de la vie telle que nous la concevons.

Depuis 1995, 342 planètes ont été découvertes autour d'autres étoiles, la plupart étant gazeuses, beaucoup trop grosses ou trop rapprochées de leur soleil pour entretenir une vie biologique. Les estimations les plus pessimistes prévoient 60 découvertes d'exoterres à Kepler en se basant sur une durée de mission de trois ans et demi, les plus optimistes quelques milliers.

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