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Curiosity envoie son premier panorama en couleur

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Un panorama complet, sur 360°, montre, en vraies couleurs, l'environnement immédiat du robot Curiosity posé depuis lundi dernier sur la planète Mars.

Une image bien moins spectaculaire mais sur laquelle sont aujourd'hui penchées de nombreuses personnes du programme MSL. Prise par l'orbiteur MRO, avec son instrument Hirise, elle montre la région où se trouve Curiosity, quadrillée avec un maillage de 1,3 km. Le rover se situe actuellement dans le carré surligné, portant le numéro 51 et baptisé Yellowknife (le nom d'une ville canadienne). Le mont Sharp, hors champ, se trouve en bas à droite. © Nasa/JPL-Caltech/University of Arizona

Le rover Curiosity continue d'envoyer ses images vers la Terre, prises par différentes caméras. Jeudi 9 août, la Nasa disposait de 130 images en basse définition (144 x 144 pixel) et en couleur, saisies par l'une des deux caméras de mât (mastcams).

Les équipes au sol réceptionnent actuellement des images de meilleure qualité. « La définition de ces premières images est de seulement un huitième » de ce que peuvent faire ces instruments.

Une image panoramique à 360° réalisée par l'assemblage de 130 photographies envoyées par la mastcam gauche, installée sur le mât comme son nom l'indique, avec un objectif de 34 mm de focale (contre 100 mm pour son homologue de droite). On distingue les légères dépressions circulaires grises creusées par les fusées de la grue aéroportée. © Nasa/JPL-Caltech/MSSS

Comprendre le relief pour choisir la route de Curiosity

Des images de 1.200 x 1.200 pixels, de ce même panorama, seront donc publiées dans les jours qui viennent. Mais ces premières cartes postales de Curiosity montrent bien l'environnement dans lequel il s'est posé. Autour de lui, le paysage ressemble beaucoup à celui des sites d'atterrissage des sondes précédentes, comme nous l'expliquions dans un précédent article. Il faut regarder plus loin pour voir la différence avec les hauts reliefs du mont Sharp.

C'est vers lui que se dirigera bientôt le rover tout-terrain et il faut bien comprendre la géologie autour de Curiosity pour déterminer sa route. Ce chemin devra être suffisamment sûr et exempt de ravins dangereux ou de reliefs infranchissables. Il devra aussi être scientifiquement intéressant car Curiosity s'arrêtera de nombreuses fois pour commencer ses analyses minéralogiques.

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