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Analyse des données de Mars Odyssey : mise en orbite parfaite

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Le JPL a rendu publique les résultats de l'analyse des données télémétriques de Mars Odyssey. La précision de la manœuvre de mise en orbite a été diabolique, puisque le point d'insertion a été atteint à un kilomètre près ! En mettant à feu son moteur principal, Mars Odyssey s'est insérée sur une orbite elliptique d'une période de 18 heures et 36 minutes. Du très très beau travail donc. Bien que l'excitation soit à son comble a la NASA, tout n'est pas encore gagné pour autant. Le samedi 27 octobre, soit trois jours seulement après la mise en orbite, Mars Odyssey a entamé 3 longs mois d'aérofreinage.Cette technique, qui consiste à effleurer à maintes reprises (400 fois environ) les hautes couches de l'atmosphère martienne pour modifier les paramètres orbitaux, n'est effectivement pas sans risque (c'est d'ailleurs l'une des phases les plus critiques de la mission, avec le décollage et la mise en orbite). Le JPL va également devoir composer avec une gigantesque tempête de poussière, qui fait rage depuis maintenant plusieurs mois sur Mars. En modifiant de façon non négligeable la densité de l'atmosphère, cette tempête va rendre encore plus délicat l'aérofreinage. D'ailleurs, par mesure de prudence, la NASA a d'ores et déjà décidé de ralentir le rythme du freinage atmosphérique. Si les opérations continuent à se dérouler comme prévu, Mars Odyssey devrait avoir rejoint son poste (une orbite circulaire à 400 kilomètres d'altitude, que la sonde bouclera en 2 heures) au mois de janvier 2002. L'orbiteur est en parfaite santé, mis à part l'instrument MARIE dont l'état est vraiment préoccupant. Les ingénieurs espèrent malgré tout pouvoir le remettre sur pied dans les semaines qui viennent.

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