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Bitume : pourquoi les sables bitumineux sont-ils source de pollution ?

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Les sables bitumineux sont extraits puis transformés pour obtenir du bitume. Toutefois, leur exploitation est polluante. Découvrez pourquoi.

Les principales réserves de sables bitumineux se trouvent en Alberta (Canada) et dans le bassin du fleuve de l'Orénoque, au Venezuela. © TastyCakes, DP

Les sables bitumineux (ou bitumeux) sont un mélange de sable, d'eau, d'argile minérale et de bitume brut, et constituent une source de pollution pour diverses raisons.

L’extraction de sables bitumineux pollue l’eau et l’atmosphère

L'extraction des sables bitumineux s'accompagne d'un dégagement d'agents polluants qui sont relâchés dans l'atmosphère ou dans l'eau. Elle provoque l'émission de gaz à effet de serre et de polluants atmosphériques comme le dioxyde de soufre et les oxydes d'azote.

Une eau usée toxique rejetée par l’exploitation de sables bitumineux

L'extraction des sables bitumineux requiert l'utilisation de grandes quantités d'eau douce. Or, cette eau est puisée dans les grands cours d'eau comme la rivière Athabasca (Canada) et dans les aquifères de cette région.

L'eau usée est ensuite rejetée dans des bassins de rétention après avoir été en contact avec divers produits toxiques (acide naphténique, xylène, benzène ou encore mercure).

Les conséquences d'une fuite seraient très graves et surtout irréversibles. La concentration en produits chimiques de cette eau polluée est encore mal connue mais on sait déjà que certains oiseaux meurent s'ils entrent en contact avec elle.

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