Un gigantesque réservoir de méthane se cache sous les océans

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Depuis longtemps, les chercheurs observent que du méthane s'échappe du fond des océans. Et des travaux menés par une équipe du centre océanographique de Woods Hole (États-Unis) sur plus de 160 échantillons issus de la croûte et du manteau océaniques à travers le globe viennent aujourd'hui confirmer l'existence d'un important réservoir de gaz sous-marin. Il contiendrait plus de méthane que la quantité présente dans notre atmosphère avant l'industrialisation.

D'où provient-il ? Probablement de l'eau qui a traversé la croûte océanique profonde et qui s'est retrouvée enfermée dans des poches de roches volcaniques chaudes. Lorsque celles-ci ont refroidi, l'olivine a été le premier minéral à cristalliser. Et l'eau ainsi piégée a subi une réaction chimique de serpentinisation à l'origine de la formation d'hydrogène, mais aussi de méthane. Sur Terre, ce méthane pourrait avoir joué un rôle crucial dans l'évolution des organismes primitifs vivant dans les sources hydrothermales du fond des océans. Alors peut-être le même processus s'est-il joué sur Europe -- une lune de Jupiter -- ou encore Encelade -- un satellite de Saturne. Le méthane ainsi produit pourrait être devenu source d'énergie pour quelques formes de vie.

Il est connu que le méthane se forme naturellement par décomposition de matière organique, par exemple. Mais des chercheurs ont découvert, au fond des océans, un réservoir de méthane abiotique, formé à partir de réactions chimiques n’impliquant pas de matière organique. Ici, le véhicule sous-marin Jason prenant des échantillons au niveau d'une cheminée hydrothermale. © Photo by Chris German/WHOI/NSF, NASA/ROV Jason 2012, Woods Hole Oceanographic Institution