Ces requins marcheurs sont les plus jeunes évolutions de leur espèce

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Au sein du genre Hemiscyllium, se distinguent neuf espèces de requins avec une particularité : ils marchent. Pour cela, ils utilisent leurs nageoires, et se déplacent à la manière d'un quadrupède. Par contre, s'ils sont capables de déambuler sur la terre ferme, ils préfèrent de loin le fond des mers. Et plus précisément l'archipel indo-australien, où ils traquent les petits poissons et les invertébrés, munis de leur camouflage.

Un spécimen de Hemiscyllium halmahera se déplace tranquillement sur le plancher océanique proche de l'Indonésie. © University of Queensland, Vimeo

D'après une étude publiée dans Marine and Freshwater Research, le genre Hemiscyllium est la plus jeune évolution de la grande famille des requins. Elle date d'il y a seulement neuf millions d'années ! « Cela peut sembler lointain, mais les requins gouvernent les océans depuis plus de 400 millions d'années », rappelle le Dr Mark Erdmann, vice-président des programmes marins du Conservation International of Asia-Pacific. Cette évolution récente semble due à plusieurs facteurs, dont des changements tectoniques (émergence de récifs), des fluctuations du niveau de la mer, et la dissémination des individus vers de nouveaux emplacements.

« Cette découverte prouve que les requins modernes ont une remarquable résistance évolutive et une capacité d'adaptation aux changements environnementaux », explique le Dr Mark Erdmann. Du haut de leur petite taille, moins d'un mètre de long, ces requins vont avoir besoin de leur capacité d'adaptation. En effet, leur zone de vie étant limitée, ils sont très sensibles à la détérioration de leur habitat. Ils subissent également la surpêche, ce qui fait que trois des neuf espèces connues de requins marcheurs sont déjà sur la liste rouge de l'International Union for Conservation of Nature. La liste réservée aux espèces menacées.

Les requins marcheurs du genre Hemiscyllium sont l'évolution la plus récente des requins. Ils vivent au nord de l'Australie, en Nouvelle-Guinée, et autour d'îles de l'est de l'Indonésie. © Mark Erdmann, Conservation International