Un des plus vieux oiseaux du monde a été découvert en Nouvelle-Zélande

Classé sous :paléontologie , mouette , animal fossile

L'ancêtre de certains des plus larges oiseaux a été découvert à Waipara, en Nouvelle-Zélande. Daté de 62 millions d'années, il vivait juste après l'ère des dinosauresProtodontopteryx ruthae est un des plus vieux oiseaux trouvés à ce jour ! En revanche, sa taille était tout à fait banale : il n'était pas plus grand qu'une mouette. Cela ne l'a pas empêché d'être l'aïeul d'oiseaux de plus de cinq mètres d'envergure.

Ni d'être une preuve d'une immense valeur pour la paléontologie, comme l'explique le Dr Paul Scofield, membre du Musée d'histoire naturelle de Frankfurt : « Cet oiseau était relativement petit mais l'impact de sa découverte est extrêmement significatif pour notre compréhension de cette famille. Jusqu'à ce qu'on trouve ce squelette, tous les pélagornithidés vraiment âgés avaient été trouvés dans l'hémisphère nord, donc tout le monde pensait qu'ils avaient évolué là-bas ».

Le Dr Paul Scofield et le paléontologue amateur Leigh Love examinent une berge de la rivière Waipara, non loin du lieu où a été découvert Protodontopteryx ruthae. © Musée de Canterbbury

Pour l'anecdote, Protodontopteryx ruthae a été trouvé par un paléontologue amateur, Leigh Love. Il a nommé sa découverte ainsi pour remercier sa femme, Ruth, d'avoir supporté sa très longue passion pour la paléontologie.

Le plus vieil oiseau découvert au monde n'était pas plus grand qu'une mouette moderne. © Derek Onley, Canterbury Museum.