Étrangeté du vivant : ces araignées mangeuses de serpents !

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Un serpent pris dans une toile d'araignée, voilà un spectacle insolite ! Enfin, pas tant que ça si l'on en croit l'article paru dans The Journal of Arachnology. Les araignées sont nombreuses à attaquer les serpents pour se nourrir. Ce comportement n'est pas réservé aux tarentules et mygales, bien au contraire ! Les Theridiidae, une famille d'arachnides dont le membre le plus connu est la veuve noire (Latrodectus mactans), sont spécialistes de la chasse aux serpents. Comment procèdent-elles ?

Tout d'abord, l'araignée tisse une toile très résistante qui peut atteindre le sol. Le serpent, peu craintif, ne se méfie pas du piège et se retrouve prisonnier de l'araignée. Aussitôt, elle bondit pour injecter son venin, qui contient une toxine très puissante - la alpha-latrotoxine - dans le corps du serpent et le paralyser. En même temps que son venin, l'araignée injecte des enzymes qui digèrent les tissus mous à l'intérieur du serpent, provoquant ainsi sa mort. L'arachnide n'a plus qu'à consommer l'intérieur liquéfié de sa proie, qui selon sa taille, constituera une réserve de nourriture pour plusieurs jours ou semaines. Ce comportement est typique des veuves noires, mais les scientifiques l'ont observé chez 40 espèces d'araignées qui chassent plus de 90 espèces de serpents différentes. 

Un jeune serpent brun (Pseudonaja textilis) tué par une veuve noire à dos rouge (Latrodectus hasselti). © Australian Museum, Kevin Moore
Un Rena dulcis prisonnier de la toile d'une Steatoda triangulosa au Texas. © George Popescu
Une Latrodectus geometricus qui s'attaque à un Typhlops commun au Mexique. © Matias Martinez