Les moustiques transmettent la pollution aquatique en pollution terrestre. © michiel, Fotolia

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Pollution : les moustiques disséminent du plastique dans notre environnement

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Les particules de plastique ingérées dans l'eau par les larves de moustique se retrouvent dans l'insecte adulte. Les animaux terrestres comme les araignées ou les oiseaux, en se nourrissant de ces moustiques, sont ainsi indirectement victimes de la pollution aquatique.

On savait déjà que les moustiques étaient un vecteur de propagation de maladies, comme la dengue ou la malaria. Une nouvelle étude, parue dans la revue Biology Letters, nous apprend qu'ils disséminent aussi le plastique, en transportant les microparticules contenues dans l'eau vers de nouveaux milieux naturels.

Issu des fibres de tissus synthétiques ou des microbilles abrasives des dentifrices et cosmétiques, le microplastique (particules inférieures à 5 mm) provient également de la fragmentation des déchets plastique (sacs, emballages, filets de pêche...) rejetés dans l'océan. Selon une étude de Plos One parue en 2014, plus de 5.250 milliards de microfragments de plastique flottent dans les océans, soit 269.000 tonnes de matière. Une autre étude de 2017 confirme la présence de 300 milliards de débris en Arctique. Une fois ingéré par les micro-organismes marins, comme les petits crustacés ou le plancton, ce microplastique contamine toute la chaîne alimentaire (poissons, huîtres, moules...).

Le plastique ingéré par les larves reste présent chez l'insecte adulte

Cette pollution insidieuse, qui frappe aussi les cours d'eau et les lacs, risque maintenant de contaminer des animaux terrestres par le biais des moustiques. On pensait jusqu'ici que les aliments et les déchets ingérés par la larve lors de son développement étaient éliminés par sa transformation en insecte adulte, lorsque le tube digestif est renouvelé pendant la mue. Mais les chercheurs de l'université de Reading (Grande-Bretagne), auteurs de l'étude de Biology Letters, ont découvert que ce n'est pas le cas. Non digérées, les microparticules de plastique sont en effet « stockées » dans la partie arrière de l'abdomen, appelée tubules de Malpighi, qui reste intacte lors de la mue.

Les larves de moustique accumulent les microparticules de plastique dans leur abdomen. © Chrispo, Fotolia

Pour le vérifier, les chercheurs ont plongé 150 larves de moustique dans des aquariums contenant des microparticules de polystyrène fluorescent de 2 et 15 microns (µm). Ils ont ensuite étudié la concentration de ces microparticules à chaque stade de développement (larve, nymphe et moustique adulte). Résultat, environ 1 % des particules de 2 µm sont conservées dans l'abdomen (celles de 15 µm étant presque totalement éliminées). Cela peut paraître peu, mais ça fait tout de même une quarantaine de microparticules pour chaque moustique adulte (pour une concentration de 3.000 dans la larve).

La pollution aquatique transformée en pollution aérienne

« C'est la première fois que l'on met en évidence la transmission de microplastique par voie ontogénétique (passage du stade larvaire au stade adulte) », insiste Amanda Callaghan, une des auteurs. « C'est très inquiétant car les moustiques vont être ingérés par d'autres animaux comme les araignées, les chauves-souris ou les oiseaux, qui n'auraient normalement pas dû avoir accès à ces contaminants », expose-t-elle. Et ce qui est valable pour le moustique l'est vraisemblablement pour d'autres insectes qui passent par un stade larvaire aquatique, prévient la chercheuse. « Des oiseaux terrestres vivant à proximité de zones aquatiques polluées pourraient ainsi accumuler de grandes quantité de plastique. » Et c'est loin d'être rare, même dans des endroits que l'on pourrait penser préservés. En 2013, une étude avait montré que le lac de Garde, le plus grand des Alpes italiennes, contenait autant de microplastique que les sédiments des plages océaniques. Cela laisse imaginer ce que l'on peut trouver dans ceux situés près des villes.

Une seule conclusion rassurante à cette étude : il est peu probable que les moustiques puissent nous transmettre du plastique en nous piquant.  « Il faudrait pour cela que les microparticules migrent dans les glandes salivaires», explique Amanda Callaghan. Ce qui n'a (encore) pas été prouvé. 

  • Les microparticules de plastique ingérées par les larves de moustique se retrouvent dans l’insecte au stade adulte.
  • En ingérant ces moustiques, les animaux terrestres sont touchés de façon indirecte par la pollution aquatique.
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