Une reconstitution du perroquet géant qui vivait en Nouvelle-Zélande il y a quelque 19 millions d’années. © Brian Choo, Flinders University

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Hercule, le plus grand perroquet du monde, mesurait un mètre de haut !

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Bien que grandement menacé, le kakapo est aujourd'hui le plus grand perroquet vivant. Mais Hercule, ce perroquet que des chercheurs ont identifié en Nouvelle-Zélande grâce à des os fossilisés, mesurait, semble-t-il, près de deux fois plus que le kakapo.

Une étude publiée par une équipe internationale de paléontologues révèle que les restes d'un perroquet géant ont été découverts fossilisés près de St Bathans au centre de l'Île-du-Sud de la Nouvelle-Zélande, une zone de fouilles riche en fossiles du Miocène, une ère remontant entre 5 et 23 millions d'années. « Hercule » -- comme ils l'ont baptisé -- mesurait près d'un mètre, pesait jusqu'à sept kilogrammes et vivait voilà 19 millions d'années. « Nous pensons qu'il était incapable de voler », a expliqué mercredi à l'AFP Paul Scofield, conservateur en chef au Musée de Canterbury.

Les scientifiques se sont fondés sur l'étude des os d'une patte, retrouvés en 2008. À l'époque, personne ne savait trop à quoi correspondait cette trouvaille, restée onze ans durant à prendre la poussière sur une étagère avant que des scientifiques ne s'y intéressent à nouveau cette année. « L'idée qu'il puisse s'agir d'un perroquet géant ne nous avait pas effleurés, a poursuivi M. Scofield, nous pensions à une sorte d'aigle, jusqu'à ce que nous les examinions à nouveau ».

Le perroquet a reçu le nom d'Heracles inexpectatus en référence à sa taille, mais également au caractère inattendu de sa découverte. « Hercule, le plus grand perroquet connu, disposait sans aucun doute d'un bec énorme qui pouvait ouvrir en deux tout ce qu'il voulait et il a fort bien pu se régaler d'autre chose que de la nourriture habituelle des perroquets, peut être même d'autres perroquets », a expliqué Mike Archer, du Centre de recherches de paléontologie de l'Université de Nouvelle-Galles-du-Sud.

En haut, un os fossilisé de Hercule, le perroquet géant de Nouvelle-Zélande. En bas, les os d’une patte de kakapo. © Flinders University

D’autres espèces inattendues à découvrir

La Nouvelle-Zélande est connue pour ses oiseaux non volants aux dimensions imposantes comme le moa (Dinornis), disparu à la fin du XVIIIe siècle et qui mesurait jusqu'à 3,6 m de haut. « Mais jusqu'à présent, personne n'avait découvert la trace d'un perroquet géant disparu, nulle part », a souligné Trevor Worthy, professeur associé à l'université Flinders (Australie). L'oiseau faisait à peu près deux fois la taille du kakapo, une espèce menacée de disparition qui était jusqu'alors le plus gros perroquet connu.

Chaque année nous apporte des révélations.

« Nous fouillons ces dépôts fossiles depuis vingt ans et chaque année nous apporte des révélations sur de nouveaux oiseaux ou d'autres animaux, a-t-il ajouté. Il y a sans aucun doute encore bien davantage d'espèces inattendues à découvrir. »

L'an dernier, les scientifiques avaient découvert les restes fossilisés d'une chauve-souris qui vivait il y a 16 à 19 millions d'années. L'animal, qui faisait trois fois la taille d'une chauve-souris contemporaine et pesait 40 grammes, avait la particularité de voler, mais aussi de parcourir le sol à quatre pattes.

  • Des os fossilisés d’un perroquet géant ont été retrouvés en Nouvelle-Zélande.
  • Baptisé Heracles inexpectatus, l’oiseau mesurait un mètre de haut, pesait jusqu’à sept kilogrammes et vivait il y a 19 millions d’années.
  • Des caractéristiques qui le propulsent au rang de plus grand perroquet du monde, devant le kakapo.
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