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Azote

DéfinitionClassé sous :tableau périodique des éléments , chimie , azote
Lévitation d'un aimant sur un élément supraconducteur dans un nuage d'azote liquide (en dessous de 77 K). Ce réfrigérant est aussi très utilisé pour la conservation d'agents biologiques. © François Jannin, CNRS Photothèque

Composant majoritaire de l'atmosphère terrestre sous forme de diazote (78 %) avec le dioxygène (21 %), l'azote est présent dans de nombreux composés organiques comme inorganiques.

Généralités

  • Symbole : N
  • Numéro atomique : 7
  • Électrons par niveau d'énergie : 2, 5
  • Masse atomique : 14,007 u
  • Isotopes les plus stables : 15N stable avec sept neutrons (99,634 %), 15N stable avec huit neutrons (0,366 %)
  • Série : non-métaux
  • Groupe, période, bloc : 15 (VA), 2, p
  • Densité : 0,00125
  • Point de fusion : -210 °C
  • Point d'ébullition : -196 °C

Historique de l’azote

On connaît des composés incluant l'azote, comme le salpêtre, depuis l'Antiquité, mais l'isolation de cet élément est attribuée à Rutherford en 1772, et indépendamment par Cavendish et Scheele. Le terme « azote », proposé par Lavoisier et forgé depuis le grec, signifie « privé de vie » car, contrairement à l'oxygène de l'air, l'azote ne contribue pas au vivant. Le symbole N, lui, provient du latin nitrogenum, lui-même issu du grec nitron gennan, « formateur de salpêtre ».

Propriétés de l’azote

Dans les conditions normales de température et de pression, l'azote est un gaz diatomique incolore et inodore. L'azote est trivalent dans la majorité des composés. Le diazote est généralement inerte, mais réagit spontanément avec le lithium et le magnésium. La liaison triple dans le diazote est l'une des plus fortes connues.

Utilisation de l’azote

La principale utilisation de l'azote réside dans la fabrication d'ammoniac, un important ingrédient industriel, principalement utilisé dans les engrais (qui provoquent une augmentation du taux de nitrates dans l'eau des nappes phréatiques) et pour produire de l'acide nitrique.

L'azote liquide (en réalité du diazote) est un réfrigérant commun utilisé en outre pour le stockage d'échantillons biologiques. Certains explosifs comme le trinitrotoluène (le célèbre TNT) et la nitroglycérine contiennent de l'azote. Le diazote gazeux est, entre autres, employé comme gaz de gonflage et dans les fours pour la fabrication de métaux hautement oxydables.

Effets de l’azote sur la santé

L'azote a principalement des effets sur la santé sous la forme de nitrates et de nitrites. Ces derniers peuvent réagir avec l'hémoglobine sanguine et atténuer l'efficacité du transport d'oxygène. Les nitrates peuvent provoquer une baisse du fonctionnement de la thyroïde, ainsi qu'un déficit en vitamine A. Nitrates comme nitrites peuvent être à l'origine de nitrosamides dont la plupart sont cancérogènes sur de nombreux organes. On trouve aussi l'azote dans les ions cyanure (CN-). Les composés qui en contiennent sont hautement toxiques.

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