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Le cycle de l’azote est dominé par les transformations microbiennes. En effet, l'azoteazote est principalement assimilé par la biomassebiomasse sous forme minérale (NO3-, NH4+). Ce cycle est donc gouverné par les processus de minéralisation et de réassimilation de l'azote, tant dans les océans que sur les continents.

Les bactéries dirigent le cycle de l’azote

Le principal réservoir d'azote est l'atmosphèreatmosphère, elle contient 3,8 x 1021 grammes d'azote sous forme moléculaire (N2, ou diazote). L'océan en contient 2,2 x 1019 g sous cette même forme moléculaire. Dans la biomasse terrestre, le stock d'azote est de 3,5 x 1015 g, essentiellement sous forme organique.

Tant à terreterre que dans les océans, le cycle est géré par l'activité microbienne. Les ionsions NO3- et NH4+ proviennent de la décomposition bactérienne de la matièrematière morte : c'est la minéralisation de la matière organique. Les transformations ne feront pas intervenir les mêmes groupes de bactériesbactéries si le milieu est anaérobie (sans oxygèneoxygène) ou aérobieaérobie (avec oxygène).

Le cycle de l'azote est particulièrement perturbé par l'Homme. Actuellement, les flux anthropiques d'échange entre les réservoirs sont aussi importants que les flux naturels.