L’énergie solaire est une énergie primaire renouvelable. L’électricité produite à partir de cette énergie est qualifiée d’« énergie secondaire ». © Matteo Festi, Shutterstock

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Énergie

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Par Nathalie Mayer, Futura

 

Interview : qu'est-ce que l’énergie ?  L'énergie est un concept relativement abstrait et, bien que l'on puisse la quantifier, elle reste souvent difficile à cerner. De Boeck a interrogé Olivier Pujol, maître de conférences à l’université de Lille, afin d’en savoir un peu plus. 

Les physiciens emploient le terme d'énergie pour désigner une capacité à modifier un état ou à produire un travail entraînant un mouvement ou générant un rayonnement électromagnétique - de la lumière, par exemple - ou de la chaleur. Le mot vient d'ailleurs du grec et signifie « force en action ».

Dans le système international, l'énergie s'exprime en joules, mais dans le langage courant, elle s'exprime plus souvent en kilowatt-heure (kWh). Quant à la tonne d'équivalent pétrole (tep), elle permet généralement de comparer les différentes sources d’énergie entre elles.

Il est à noter que, selon le premier principe de la thermodynamique, l'énergie d'un système fermé se conserve.

Pas une mais des énergies

Il existe en fait de nombreuses formes d'énergie. Ainsi, l'énergie cinétique, par exemple, est une forme d'énergie liée au mouvement d'un corps. Elle est proportionnelle au carré de sa vitesse. La combustion, quant à elle, permet de récupérer l'énergie potentielle chimique contenue dans un combustible. Les panneaux solaires captent l'énergie lumineuse pour la transformer en énergie électrique.

Les sources d’énergie

Les énergies sont également parfois classées en fonction de leur source. On peut parler des énergies fossiles - tirées du charbon ou du pétrole, par exemple -, de l'énergie nucléaire - qui provient de réactions nucléaires -, ou encore des énergies renouvelables, qui sont naturellement régénérées comme l'énergie solaire ou l'énergie éolienne.

Énergie primaire, secondaire, finale ou utile

Une autre classification vient du fait que les énergies qui nous sont utiles dans la vie de tous les jours ne sont pas forcément disponibles, prêtes à l'emploi dans la nature. On parle ainsi :

  • d'énergie primaire quand elle est directement exploitable (le rayonnement solaire, par exemple) ;
  • d'énergie secondaire pour celle obtenue après transformation (l'électricité, par exemple) ;
  • d'énergie finale pour l'ensemble des énergies prêtes à l'emploi, délivrées au consommateur (l'essence disponible à la pompe, etc.) ;
  • d'énergie utile pour celle qui rend réellement service à l'utilisateur (la lumière issue d'une lampe, etc.).