Une vue d'artiste des geysers sur Europe. On voit aussi en orange la lune volcanique de Jupiter, Io, et en noir sur la géante gazeuse, son ombre. © Nasa, Esa, and G. Bacon (STScI)

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La Nasa aurait détecté des geysers sur Europe, cette lune de Jupiter (MAJ)

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La Nasa a présenté une conférence de presse ce lundi 26 septembre 2016 avec d'étonnantes images d'Europe, la lune glacée de Jupiter, prises par Hubble. Comme on s'en doutait, ces images sont compatibles avec l'hypothèse d'une reprise de l'activité de geysers déjà probablement observés par le télescope en 2012. Ces panaches ramènent peut-être en surface des formes de vies qui pourraient exister dans l'océan d'Europe.

Comme l'explique la vidéo ci-dessous mise en ligne par la Nasa, en 2012, des astrophysiciens avaient découvert de façon indirecte ce qui semblait bien être des geysers au-dessus du pôle sud d'Europe, la lune glacée de Jupiter. En utilisant une technique similaire à celle mise en œuvre pour détecter et analyser les atmosphères des exoplanètes avec le télescope Hubble, une nouvelle équipe de chercheurs pense avoir elle-aussi obtenu des indications en faveur de l'existence de ces geysers.

Une vidéo de présentation des nouvelles observations de Hubble qui suggèrent la présence de geysers sur Europe. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © NASA Goddard

En effet, à l'occasion d'un transit devant Jupiter, ils ont cherché à mettre en évidence une atmosphère autour d'Europe en mesurant et caractérisant une possible absorption de la lumière ultraviolette réfléchie par Jupiter, car passant à travers cette atmosphère si elle était bien présente. Des panaches transitoires semblent bel et bien avoir été détectés à trois reprises sur une période de 15 mois (à l'occasion de 10 campagnes d'observations), s'élevant à des hauteurs comparables à celles mesurées en 2012 et surtout en provenance des mêmes régions sur la surface d'Europe. Les quantités de matière éjectées sont aussi remarquablement similaires. Deux techniques différentes ont donc conduit aux mêmes conclusions, ce qui est très encourageant.

Une vue d'artiste du cryovolcanisme sur Europe avec une banquise épaisse de quelques kilomètres. La croûte superficielle de la banquise a subie le bombardement des rayons cosmiques ce qui a fait changer sa couleur. En arrière plan Io est en éruption au voisinage de Jupiter, crachant des matériaux soufrés. © Nasa, JPL CalTech

Ces observations restent toutefois encore à confirmer et à consolider, notamment dans l'infrarouge avec le télescope spatial James Webb qui sera lancé en 2018. Mais s'il s'agit bien de geysers, la découverte est très importante pour les exobiologistes. On ne connaît pas très bien l'épaisseur de la banquise qui recouvre l'océan d'Europe. Elle pourrait être de 100 kilomètres ou beaucoup moins. Dans le pire des cas, de tels geysers constitueraient des sondages naturels mettant à notre portée des échantillons de l'eau de cet océan. Des sondes robotisées capables d'analyser ces panaches, et même des petits blocs de glace en orbite autour d'Io qui en seraient issus, pourraient donc nous permettre d'y découvrir des preuves incontestables de la présence de la Vie dans l'océan d'Europe.

Un article au sujet de cette possible découverte sera publié dans Astrophysical Journal.

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Article initial de Laurent Sacco, paru le 23/09/2016

Au cours du mois de décembre 2012, le télescope spatial Hubble a détecté deux immenses panaches de vapeur d'eau, de 200 km de hauteur, s'élevant de l'hémisphère sud d'Europe. La banquise glacée recouvrant cette célèbre lune de Jupiter dissimule en effet un important océan qui contient probablement davantage d'eau liquide que ceux de la Terre.

Cet océan est chauffé par des forces de marée similaires à celles qui font de Io un enfer volcanique. Ces panaches en proviennent vraisemblablement, à moins qu'ils ne trouvent leurs sources dans des poches d'eau enfermées dans cette banquise.

La bande-annonce de 2010 : Odyssée 2, l'adaptation cinématographique du roman d'Arthur Clarke du même nom. Le film raconte notamment la découverte d'une forme de vie à la surface de la banquise d'Europe. © Likeonions, YouTube

Les exobiologistes ont bien sûr spéculé sur l'existence de formes de vie dans l'océan d'Europe, et qui seraient peut-être apparues, comme sur Terre, au voisinage de sources hydrothermales. La « hard science-fiction » s'est emparée avec bonheur de l'idée et la découverte de 2012 ne peut que faire penser à 2010 : Odyssée 2, l'un des romans mythiques d'Arthur Clarke.

L'excitation grandit à nouveau. Le lundi 26 septembre 2016, vers 20 h en heure française, la Nasa tiendra une conférence de presse consacrée à la découverte d'une étonnante activité sur la surface d'Europe qu'a détectée Hubble.

La bande-annonce en français de Europa Report, un film qui raconte la découverte de la vie sur Europe par des astronautes. © SciFiMoviesTheater, YouTube

Le communiqué précise que cette activité pourrait concerner l'océan d'Europe, mais de quel point de vue ? On peut raisonnablement parier qu'il s'agit très probablement, à nouveau, de geysers dont l'activité aurait repris. En ce qui concerne la preuve de l'existence de la vie sur Europe, et malgré la mission Juice, il va falloir encore se limiter à rêver, par exemple avec le film Europa Report, sorti en 2013.

Le satellite Juice dévoilera les secrets des lunes gelées de Jupiter  Jupiter est à lui seul un véritable système planétaire puisqu'il comporte plus de 60 satellites connus, tous plus étonnants les uns que les autres. Dans cet épisode de Space, l’Esa et Euronews nous en disent plus sur la future mission du satellite Juice qui devrait bientôt étudier le système jovien.