Volcan en éruption. © Romolo Tavani, fotolia

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Volcanisme

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Épanchement à la surface d'une planète ou d'un satellite naturel d'un liquide, appelé lave ou magma, provenant de la fusion de l'intérieur de cet astre. La sortie du magma s'accompagne souvent d'émissions gazeuses.

Les morphologies créées par le volcanisme sont très variables ; elles dépendent de la viscosité du magma et de sa richesse en gaz. Une lave très fluide s'écoulera comme de l'eau sans faire de relief et créera de vastes coulées ou nappes de lave, ou encore des volcans à pentes douces. Inversement, une lave très visqueuse s'accumulera à la sortie en constituant un dôme ou une aiguille. Une grande richesse en gaz entraînera la pulvérisation du magma, dont les fragments s'accumuleront aux points de sortie, engendrant des cônes, ou au contraire, saupoudront toute la région. Toutes ces possibilités existent, mais en général la nature présente des intermédiaires et les associe les uns aux autres, engendrant ainsi le volcan classique.

Volcanisme dans le Système solaire

Dans le Système solaire, les planètes du type de la Terre et la plupart des gros satellites présentent — ou ont présenté — du volcanisme. Celui de Mercure et de la Lune est formé essentiellement de coulées et de nappes de lave sortant de fissures maintenant comblées, presque sans "volcan" au sens traditionnel : il s'agit d'un volcanisme éteint depuis au moins 3 milliards d'années.

Mars présente surtout un volcanisme de coulées et de nappes, mais aussi quelques volcans géants constitués d'une lave un peu moins fluide accumulée autour du point de sortie du magma : le plus spectaculaire est Olympus Mons, le plus grand volcan du Système solaire avec 600 km de diamètre et 24 km de hauteur. La Terre et Vénus présentent tous les types de volcans, qui sont encore actifs de nos jours.

La palme de l'activité volcanique dans le système solaire revient à Io, l'un des quatre principaux satellites de Jupiter, qui offre une très grande et impressionnante variété de structures volcaniques.

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