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Un autre papillon bleu : le Morpho bleu

Dossier - La couleur bleue sous tous ses angles
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On fait souvent référence au ciel bleu de Provence, oui, mais lequel ? Bleu d’Égypte, bleu de Samarcande, bleu pastel ou indigo ? Bleu minéral ou colorant végétal ? Violet, indigo, bleu de l’arc-en-ciel ? Tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur la couleur bleue sans oser le demander !

  
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Les papillons Morpho sont célèbres pour la belle coloration métallique des mâles. Ces irisations, dues aux microsculptures des écailles, varient selon l'orientation de la lumière. Environ 80 espèces, de taille moyenne à grande, peuvent se rencontrer en Amérique du Sud.

La femelle est grande et plus terne que le mâle. La chasse intensive à des fins commerciales (bijoux, objets décoratifs, collections) a failli provoquer leur disparition. Ces pratiques ont presque disparu et l'élevage a remplacé la capture. Ces papillons ne descendent que rarement au niveau du sol, pour boire ou lécher des fruits en décomposition...

Le papillon Morpho a la particularité de vivre jusqu’à deux mois et arbore une magnifique couleur bleue. Découvrez en vidéo la naissance de ce papillon très particulier. © National History Museum

Le papillon Morpho et la lumière

Si on a une source de lumière étendue avec des rayons lumineux arrivant sur le papillon depuis tous les angles d'incidence, les deux ailes ont une coloration identique bleu intense.
Si l'éclairage est formé d'un faisceau de lumière parallèle et placée de côté, seule une aile sera bleue, l'autre brune... Comme les plans des ailes forment un V, l'angle d'incidence n'est pas le même sur les deux ailes.

Le Morpho. © Wikipedia, DR

Le papillon Morpho et l'iridescence

C'est l'iridescence qui donne cette couleur bleue aux ailes du papillon Morpho. Il ne s'agit pas de pigments, ni d'une absorption-réflexion. Le signal généré par les écailles de l'aile est un phénomène d'interférence dans des lames minces à faces plus ou moins parallèles et une diffraction par un réseau. Ce phénomène existe aussi chez d'autres animaux comme certains poissons par exemple.

Le papillon Morpho doit la couleur bleue de ses écailles au phénomène d'iridescence. © crdp Alsace, DR

Les dimensions d'une écaille sont de 110 μm par 60 μm environ. Leurs dimensions, ainsi que leur forme d'ailleurs change avec les espèces. Chaque écaille est l'excroissance d'une cellule unique. Elles se chevauchent comme des ardoises sur toute la surface de l'aile à raison de 200 à 600 par mm2.