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Uranus : Découverte d'un second anneau bleu dans le Système Solaire

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Saturne n'est plus la seule planète du Système Solaire à arborer un anneau bleu. Selon un article paru aujourd'hui dans la revue Science, Uranus est également entourée d'une bague azurée sertie d'une lune.

Encelade, géologiquement active, alimente en glace l'anneau E de Saturne (Crédits : NASA/JPL)

Dans l'édition courante de la revue Science, des astronomes révèlent que l'anneau extérieur d'Uranus, situé à environ 100.000 kilomètres de son cœur, présente une couleur bleutée. Après Saturne, c'est donc la seconde planète du Système Solaire à arborer cet apparat. D'après Imke de Pater, co-auteur de l'article et astronome de l'Université de Californie, « La couleur bleue signifie que l'anneau est principalement constitué de matériaux d'une taille inférieure au micron, donc nettement plus petits que ceux peuplant les autres anneaux  du Système Solaire, NDLR, qui apparaissent généralement rouge. »

Saturne (en haut) et Uranus sont les deux seules planètes du Système Solaire à arborer un anneau bleu (Courtesy of Imke de Pater)

Ce n'est sûrement pas une coïncidence si les anneaux bleus de Saturne et d'Uranus hébergent tous deux une lune en leur sein : Encelade pour l'une, Mab pour l'autre. Les astronomes ont la conviction que ces corps célestes jouent le rôle de « filtre », en capturant les larges particules que compte l'anneau, tout en laissant passer les plus petites.

La présence d'une lune serait donc le secret de cette couleur bleue. En effet, tous les autres anneaux de Saturne ou d'Uranus, ainsi que ceux qui ceinturent Jupiter et Neptune, sont teintés de rouge. Pourquoi ? D'une part, parce qu'ils sont composés de larges particules, qui reflètent la lumière rouge, d'autre part parce qu'ils contiennent des éléments comme le fer.

Cependant, la différence entre Mab et Encelade est si marquée qu'il est difficile de comparer les deux cas de figure. En effet, Encelade est géologiquement active et éjecte des panaches qui alimentent l'anneau E de Saturne en fines particules - celles justement responsables de la couleur bleue, et non rouge, de l'anneau - tandis que Mab est une petite lune morte et rocheuse.