Un pigment est une substance colorée qui, à l’état artificiel, se présente souvent sous la forme de poudres. © Duncan Hull, Flickr, CC by 2.0

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Pigment

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De manière générale, un pigment est une substance chimique colorante, naturelle ou synthétique, minérale ou organique.

Dans les pigments, on peut trouver de nombreux composés chimiques comme du carbone, des oxydes de zinc ou de fer, du sulfure de cadmium, etc.

Pigments naturels : minéraux, végétaux et animaux

Des pigments naturels peuvent être extraits de divers minéraux. Le lapis-lazuli, par exemple, permet d'obtenir un pigment couleur outremer.

Les pigments peuvent également être issus du monde vivant. Ainsi, le safran donne une couleur jaune orangé qui peut tirer vers le rouge et certaines cochenilles, un pigment carmin.

Pigments de synthèse

Depuis le XIXe siècle, la chimie de synthèse, notamment la chimie organique, permet de se substituer à ces sources naturelles, voire de créer de nouveaux pigments. La phtalocyanine, par exemple, est un pigment bleu ou vert qui permet de colorer les encres et les peintures.

Les pigments en biologie

En biologie, le terme « pigment » désigne une substance présente dans les cellules et qui leur confère leur couleur. Ainsi, la mélanine est le pigment brun qui donne sa couleur à la peau et qui influe aussi sur la couleur des yeux. La chlorophylle, quant à elle, est le pigment vert présent dans les feuilles des végétaux.

Parfois, les glaciers deviennent rouges, pourquoi ?  À plus de 3000 m d'altitude, la neige se colore parfois en rouge. Cet étrange phénomène est dû à un organisme qui affectionne particulièrement le froid. Découvrez cette algue surprenante en vidéo, avec l'aide du Muséum national d'histoire naturelle. 

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