Terminées les tiges désagréables dans le nez. Il faudra bientôt cracher et utiliser son smartphone pour savoir si l’on est contaminé par la Covid-19. © Beton Studio, Adobe Stock
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Les tests Covid-19 avec smartphone arrivent et cela pourrait tout changer

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Cette application utilise la caméra du smartphone pour analyser la salive et y détecter les agents pathogènes de la Covid-19. Cela permettrait d'effectuer de très grosses économies avec des résultats similaires à un test PCR.

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Pour les fêtes de la fin de l'année, une bonne partie de la population a pu expérimenter les longues files d'attente dans le froid pour réaliser un test antigénique en pharmacie ou un PCR. En espérant que l'on ne revivra plus ce genre d'aventure, les smartphones vont peut être révolutionner la façon de se tester. C'est, en tout cas, ce qu'ont expérimenté des scientifiques de l'Université de Californie à Santa Barbara.

L'équipe a publié début décembre un article dans lequel elle explique avoir développé un test Covid-19 qui n'implique aucun équipement de laboratoire. Les scientifiques proposent une simple application et un ensemble composé d'une boite en carton, d'une plaque chauffante et d'une autre, en verre, dotée de LED. Selon eux, ces accessoires pourraient permettre d'obtenir la même précision qu'avec un test PCR.

Baptisée Bacticount, l'application exploite la caméra du téléphone pour détecter la présence d'agents pathogènes dans sa salive. Le smartphone seul ne suffit cependant pas, il faut utiliser le système complet. Concrètement, la personne doit déposer sa salive dans un kit de test qui est placé sur une plaque chauffante. Un réactif est alors mélangé à la salive.

À gauche, le système avec son boîtier en carton, la plaque chauffante sur laquelle repose le kit de test. En haut, le smartphone vient analyser la couleur du mélange de salive avec le réactif. À droite, le kit de test et l’analyse en temps réel des résultats. © Université de Californie, Santa Barbara

Un test à 7 dollars aussi performant qu’un PCR

Ce procédé que l'on retrouve sur les différents tests, et notamment les autotests, permet d'amplifier l’ARN viral. L'échantillon est recouvert d'une boîte en carton. Sur le dessus, une plaque transparente est entourée de lumière LED de couleur rouge. C'est sur celle-ci que l'on va placer le smartphone. Le capteur va relever la couleur de la réaction et c'est celle-ci qui va permettre de savoir si la personne est positive à la Covid-19 ou non. Si c'est le cas, les échantillons deviennent fluorescents avec la lumière rouge de la LED. Plus il y a d'agents pathogènes présents, plus la teinte devient fluorescente et plus l'application l'enregistrera rapidement.

Ce procédé permet également d'évaluer la charge virale d'une personne en fonction de la rapidité avec laquelle le mélange devient fluorescent. Avec ce procédé, les chercheurs estiment qu'un test devrait coûter autour de 7 dollars. Le seul hic, c'est que pour le moment l'application n'est compatible qu'avec les smartphones Samsung Galaxy S9. Tout a été dimensionné selon l'étalonnage de l'appareil photo de ce mobile.

Jusqu'à maintenant, les chercheurs n'ont testé leur système que sur un échantillon de 50 candidats. Les résultats semblent montrer des valeurs qui s'approchent de la précision des tests PCR. Il faudra une cohorte plus conséquente pour pouvoir vérifier cette efficacité. Les chercheurs expliquent également que leur procédé pourrait aussi bien être utilisé pour d'autres virus.

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