Ce curieux engin, grand comme une chaise pliante, se tient debout tout seul. Il se déplace dans tous les sens, même latéralement, et se pilote par les mouvements du corps.
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Certains l'ont déjà appelé tabouret roulant. Le U3-X est en effet un engin minimaliste, haut de soixante-cinq centimètres, sur lequel une seule personne peut s'assoir. A la manière du Segway, ce véhicule à deux roues parallèles, le U3-X assure son équilibre de façon dynamique. Eteint, il tombe. Mais la comparaison s'arrête là car l'engin présenté par Honda, lui, n'a qu'une seule roue !

Pour s'asseoir dessus, il faut relever deux plateaux circulaires et abaisser les reposoirs destinés aux pieds. Ensuite, vogue la galère. Il n'y a rien d'autre à faire que de se pencher du côté où l'on veut aller, l'ampleur du mouvement déterminant la vitessevitesse. Etonnamment, le U3-X peut aussi se déplacer en diagonale et même sur le côté. La vidéo montrera mieux qu'une longue explication comment fonctionne ce véhicule sans volant, sans guidon, sans manette des gazgaz et sans tableau de bord. Oui vraiment, sa complexité d'utilisation dépasse à peine celle d'un tabouret.


Une démonstration de l'U3-X vaut mieux qu'un long discours. © Honda

Véhicule d'intérieur

A l'intérieur, en revanche, tout se complique. Honda a notamment recyclé des procédés techniques rôdés sur le robot humanoïde Asimo, servant à mesurer précisément une inclinaison par rapport à l'horizontale dans toutes les directions. En revanche, la roue unique est une première.

Baptisée HOT, pour Honda Omni Traction Drive System, cette belle astuce technique repose sur, en quelque sorte, une roue à roues. Les plus petites sont alignées transversalement sur la circonférence de la grande et ce sont elles qui assurent les déplacements latéraux.

La roue du U3-X et son secret. Les petites roues (<em>small-diameter wheel</em>) sont en contact avec le sol et assurent la composante latérale du mouvement, permettant d'évoluer en diagonale, voire à 90° du plan de la roue principale (<em>large-diameter wheel</em>) qui, elle, fait avancer ou reculer. © Honda

La roue du U3-X et son secret. Les petites roues (small-diameter wheel) sont en contact avec le sol et assurent la composante latérale du mouvement, permettant d'évoluer en diagonale, voire à 90° du plan de la roue principale (large-diameter wheel) qui, elle, fait avancer ou reculer. © Honda

Alimenté par une batterie lithium-ionbatterie lithium-ion, le U3-X avance à la vitesse d'un homme au pas et son autonomieautonomie est limitée à une heure, sans que soit précisée une limite de poids. Loin du tout-terrain, ce monocycle n'est destiné qu'à rouler sur une surface plane et même, préférentiellement, à l'intérieur, dans les couloirs d'une entreprise ou d'un salon. Il fera ses premiers tours de roues publics le 24 octobre prochain, au Tokyo Motor Show.