L’astéroïde Ryugu photographié avec la caméra ONC-T (Optical Navigation Camera - Telescopic) quand Hayabusa-2 était à environ 40 km de sa cible. © Jaxa, université de Tokyo, Kochi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, Aizu University, AIST

Sciences

Ryugu

DéfinitionClassé sous :Espace , astéroïdes , astéroïde Ryugu

Ryugu, découvert le 10 mai 1999, est un astéroïde géocroiseur d'environ un kilomètre de forme irrégulière, vaguement cubique, qui tourne autour du Soleil sur une orbite elliptique, entre 0,96 UA, au plus près, et 1,41 UA, au plus loin (1 UA vaut environ 149 millions de kilomètres, c'est la distance moyenne de la Terre au Soleil). Cette orbite le classe dans la famille Apollon (ou Apollo), des corps qui évoluent parfois à l'intérieur et parfois à l'extérieur de l'orbite de la Terre. L'astéroïde Itokawa en fait partie aussi.

Il est de type C, c'est-à-dire carboné, et donc très sombre, comme les trois quarts des astéroïdes connus. Les astronomes l'ont classé dans le sous-type Cg de la classification Smass (Small Main-Belt Asteroid Spectroscopic Survey), réalisée par spectroscopie. Comme les astéroïdes de type C, il est très riche en carbone et censément pauvre en composés volatils, comme l'eau. Les astéroïdes de ce type auraient peu évolué depuis la formation du Système solaire, ce qui en fait des corps primitifs représentatifs de la jeunesse de notre monde. Cependant, début 2018 paraissaient les résultats d'une étude sur trois brèves augmentations de luminosité survenues en 2007 et en 2012, suggérant l'existence d'un dégazage de produits volatils. Cette observation montrerait une activité ressemblant un peu à celle d'une comète, ce qui rendrait (encore) plus floue la différence comètes et astéroïdes.

Hayabusa-2 va chercher un trésor dans le palais du dragon

Ryugu doit son nom à Ryūgū-jō, un palais divin de la mythologie japonaise, installé au fond de la mer et de forme carrée, chacune des faces représentant une saison. C'est là qu'habite le dragon Ryūjin, roi des mers et des eaux, qui a empli sa demeure de trésors. L'un d'eux fut ramené, pour son malheur, par le pêcheur Urashima Taro, amené là par une tortue reconnaissante à qui il avait sauvé la vie.

Il est la cible d'une mission japonaise, Hayabusa-2. Partie le premier décembre 2014, elle a rejoint Ryugu fin juin 2018 et l'accompagne, comme Rosetta l'avait fait avec la comète Churyumov-Gerasimenko. Elle porte deux minuscules rovers et un atterrisseur, Mascot. Hayabusa-2 doit prélever un échantillon du sol et le ramener sur Terre, comme la boîte rapportée par Urashima Taro.

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