Une météorite a frappé la Lune à 61.000 km/h lors de l'éclipse du 21 janvier

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Il était exactement 4 h 41 GMT -- soit 5 h 41, heure de Paris -- ce 21 janvier 2019, lorsque la Lune a été frappée par une météorite. L'événement s'est produit juste après le début de la phase totale de l'éclipse de Lune observable alors depuis les Amériques et une partie de l'Europe. Des amateurs rapportent même que l'éclair provoqué par l'impact était suffisamment brillant pour être vu à l’œil nu.

La Lune est dépourvue d'atmosphère. Ainsi les météorites qui la touchent produisent un panache de débris à l'endroit de l'impact. Un panache dont la lueur peut effectivement être détectée depuis la Terre sous forme d'un éclair de courte durée. Ici, d'à peine 0,28 seconde.

Grâce au système de détection et d'analyse des impacts sur la Lune (MIDAS), des astronomes sont parvenus à analyser l’événement. Leurs conclusions : la météorite pesait quelque 45 kg, mesurait entre 30 et 60 centimètres de diamètre et a heurté la surface à une vitesse de 61.000 km/h à proximité du cratère Lagrange H. L'énergie de l'impact est estimée à l'équivalent de quelque 1,5 tonne de TNT. De quoi créer un cratère d'impact de 15 mètres maximum. Et éjecter des débris chauffés à environ 5.500 °C.

Le flash de l’impact de la météorite sur la Lune éclipsée, vu comme le point brillant en haut à gauche. © J.M. Madiedo, MIDAS, YouTube