Lorsque l’on tourne les yeux vers le ciel, la nuit, on a parfois l’impression d’y voir, à l'œil nu, une quantité innombrable d’étoiles. Pas si innombrable que cela, en réalité…

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Les bons logicielslogiciels d'astronomie amateur recensent dans notre ciel environ 10.000 étoiles dites « visibles à l'œilœil nu ». Mais les estimations du nombre d'étoilesétoiles que l'on peut distinguer, depuis chacun des hémisphères de notre planète et sans utiliser d'instrument, tournent plutôt autour de 3.000.

Et si la réponse à cette question n'est pas si évidente, c'est qu'elle dépend en fait de bien des paramètres.

L’œil, un instrument performant

Il faut tout d'abord savoir que, même si la sensibilité de l'œil humain est assez extraordinaire, celui-ci présente tout de même certaines limites physiologiques. Il n'est ainsi pas capable de distinguer un flux de moins de 50 photonsphotons par seconde. Ceci correspond approximativement au flux reçu au fond de l'œil par une étoile de magnitudemagnitude 6. Bien sûr, ces valeurs varient d'un individu à un autre, en fonction de la qualité de sa vue.

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Combien y a-t-il d’étoiles dans la Voie lactée ?

Les conditions d’observation des étoiles

Certains observateurs prétendent pouvoir voir à l'œil nu des étoiles dont la magnitude descend jusqu'à 7,5. Mais, pour cela, il est indispensable de regarder le ciel dans des conditions optimales. Car les perturbations atmosphériques et la pollution lumineusepollution lumineuse, notamment, influent négativement sur notre capacité à distinguer plus d'étoiles dans le ciel.

Un nombre infime d'étoiles visibles à l'œil nu

Ainsi, même dans des conditions d'observation idéales, nous ne pouvons voir à l'œil nu qu'une fraction infime des quelque 200 milliards d'étoiles que contient notre galaxiegalaxie, la Voie lactée. Et ne parlons même pas des 1023 étoiles qui sont censées peupler notre univers !