Mars : Curiosity observe une belle tornade de poussière

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Le robot martien Curiosity a repéré le 9 août cette étonnante tornade de poussière dansant au bord du cratère de Gale. Ce vaste cratère, large de 154 kilomètres, est situé légèrement au sud de l'équateur de Mars et il est régulèrent balayé par les vents. « Nous sommes dans une période de fort réchauffement de la surface qui dure du début du printemps au milieu de l'été, explique Claire Newman, une scientifique de la société Aeolis Research, basée en Arizona. Ce réchauffement tend à produire des tourbillons convectifs qui consistent en des vents rapides tournant autour de noyaux de basse pression ».

Si ces tourbillons sont assez forts, ils peuvent soulever la poussière de la surface et devenir visibles comme sur ces images. Généralement, ils sont cependant assez faibles et les images doivent être retraitées pour les voir apparaître. Mais celui du 9 août est apparu directement sur les images brutes, signe de son intensité.

La mini tornade de poussière (visible sur ce Gif sous forme d'un fin filet blanc au deuxième plan) a été capturée le 9 avril dans le cratère de Gale sur Mars. Les images couvrent un laps de temps d’environ 5 minutes de vidéo. © Nasa

Ce phénomène n'est d'ailleurs pas spécifique à la Planète rouge ; on l'observe aussi sur Terre, où des mini tornades mobiles se forment lorsque le sol est suffisamment chaud et sec. Contrairement aux tornades classiques, les « dust devils » se forment par temps clair, et leur durée de vie n'excède pas quelques minutes.

Le robot Curiosity dans le cratère de Gale, son lieu d’atterrissage le 5 août 2012. © Nasa