Sous l'impulsion ultra-brève d'un puissant laser, à peu près n'importe quel métal devient noir comme du charbon. Cette surprenante propriété pourrait être exploitée de multiples manières, pour réaliser des détecteurs de lumière plus sensibles ou pour catalyser des réactions chimiques.
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Pour peindre en noir une pièce de métalmétal, la nouvelle recette est simple dans le principe : la soumettre à une impulsion laserlaser très puissante et surtout extrêmement brève, de l'ordre de la femtosecondefemtoseconde (10-15 seconde). C'est ce qu'a réalisé l'équipe de Chunlei Guo, de l'institut d'optique de l'université de Rochester (Etat de New-York).

Nanosculpture

Sous l'effet de cet énorme apport d'énergieénergie concentré sur une surface minuscule, le métal se déforme, créant de nombreuses nanostructures, en creux et en bosses. A très petite échelle, la morne plaine se transforme en un relief tourmenté. Le résultat est une augmentation considérable de la surface totale.

La première conséquence est visible. Le métal absorbe beaucoup plus efficacement la lumièrelumière et prend un aspect noir mat. Une première famille d'applicationsapplications apparaît immédiatement : il y a là le moyen de fabriquer des détecteurs de lumière très sensibles.

Cette curiosité de laboratoire pourrait aussi intéresser les chimistes. Pour catalyser des réactions, on utilise en effet souvent des structures métalliques sur lesquelles les moléculesmolécules se fixent temporairement - on parle d'adsorptionadsorption -, facilitant les contacts entre elles. Gravée à si petite échelle, la surface du métal noir devrait constituer un excellent adsorbant et donc un catalyseurcatalyseur particulièrement efficace.

L'un des membres de l'équipe, Anatoliy Vorobyev, étudie déjà comment appliquer cette propriété aux piles à combustible. Pour ces générateursgénérateurs d'électricité à hydrogènehydrogène, on en est encore à chercher le bon catalyseur, plus économique que le platineplatine utilisé actuellement. Le métal noir apparaît comme un bon candidat...