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En bref : au LHC, les collisions à 7 TeV débuteront le 30 mars 2010

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Enfin ! La date des premières collisions à 7 TeV qui se produiront dans les détecteurs du LHC est officiellement connue. Ce sera le 30 mars prochain. Ce n'est qu'après cet événement que les physiciens du Large Hadron Collider pourront partir à la recherche d'un nouvelle physique ayant opéré pendant le Big Bang. Sans oublier bien sûr la chasse au boson de Higgs.

Cette trace est un exemple de simulation de données pour le détecteur Atlas sur le Grand collisionneur de hadrons (LHC) au Cern. Ces traces seraient produites si un mini-trou noir était créé dans une collision proton-proton. De tels trous noirs se désintégreraient instantanément en particules variées par le biais d'un processus connu sous le nom de rayonnement Hawking. Crédit : Cern

Alors que les chercheurs viennent à peine d'établir un nouveau record mondial en faisant circuler deux faisceaux de protons à 3,5 TeV le long des 27 kilomètres de circonférence du LHC, ils prévoient déjà de passer à la vitesse supérieure en les faisant entrer en collision le 30 mars dans des détecteurs comme celui d'Atlas.

Une des plus grandes aventures de l'Humanité devrait alors vraiment débuter lorsque les collisions à 7 TeV, l'énergie équivalente à celle, sous forme de masse, de quelque 7.400 protons, vont produire chaque seconde un nombre impressionnant de particules. Parmi elles, beaucoup seront déjà connues. Il devrait cependant s'y trouver de nouvelles particules qui expliqueraient l'origine de la masse des électrons et des quarks, mais aussi la naissance des galaxies et des amas de galaxies. Dans le premier cas, il s'agirait du boson de Higgs et dans le second de particules de matière noire...

Les avis divergent pourtant au sein de la communauté scientifique sur les découvertes que devraient faire les physiciens grâce au LHC. Pour s'en convaincre, il suffit de savoir ce qu'en attendent plusieurs prix Nobel célèbres. Nul doute, par ailleurs, que les craintes irrationnelles de voir la Terre détruite par la possible création de mini-trous noirs au LHC vont se raviver. D'autant plus que, si l'on en croit certains calculs, il faudrait 3 fois moins d'énergie que prévue.

Si tout se passe bien, c'est une période de prise de données de 18 à 24 mois qui succédera aux collisions du 30 mars avec une brève pause à la fin de l'année 2010. Une plus longue pause suivra la période de prise de données afin de préparer l'accélérateur pour y réaliser des collisions à 14 TeV comme cela était initialement prévu.

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