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Détection d'un nouveau type d'étoile à neutrons

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Un nouveau type d'étoiles à neutrons a été détecté par les astronomes. Il s'agit d'objets émettant de courtes bouffées d'ondes radio ne durant que de deux à trente millisecondes, bouffées suivies par des "périodes noires" qui durent de quelques minutes à quelques heures.

etoile a neutrons 1E1207.4-5209 vue par XMM-Newton

Les pulsars conventionnels, par contraste, émettent des flashes d'ondes radio à des intervalles réguliers. Les nouveaux objets pourraient surpasser le nombre de pulsars radio conventionnels d'un ratio de un à quatre.

Les pulsars sont des étoiles à neutrons en rotation rapide résultant de l'explosion d'une étoile géante en fin de vie. Lors de cette explosion de supernova, la couche externe de l'étoile est éjectée dans l'espace et son cœur interne s'effondre en une étoile à neutrons super-dense en rotation. Des champs magnétiques et électriques intenses sont à l'origine de l'émission de flashes d'ondes radio à intervalles réguliers, souvent des centaines de fois à la seconde, en relation à la rotation de l'étoile. Les magnétars forment une autre classe d'étoiles à neutrons, émettant de puissantes bouffées de rayonnement X ou gamma.

Le nouveau type d'étoiles à neutrons, dénommé "rotating radio transients" (RRAT), a été observé par une équipe conduite par Maura McLaughlin, du Jodrell Bank Observatory (Université de Manchester, Royaume-Uni), grâce à l'utilisation du télescope radio Parkes.

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