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Apollo 11 une deuxième fois sous le regard de LRO

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La Nasa l'avait annoncé et elle l'a fait. La sonde LRO est bien passée une seconde fois au-dessus du site historique des premiers pas de l'Homme sur la Lune. Quelques nouvelles photos ont été prises.

Une autre image avec une résolution plus basse de la zone d'alunissage d'Apollo 11. Crédit : NASA/Goddard Space Flight Center/Arizona State University

Il y a presque deux mois, la sonde Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la Nasa passait au-dessus de presque tous les sites d'alunissage des missions lunaires Apollo. Les photos prises à ce moment ne tardèrent pas à être rendues publiques et, quelques semaines plus tard, ce fut au tour du site d'Apollo 12 de recevoir une visite de LRO. La Nasa avait annoncé que ce n'était qu'un début car un second passage au-dessus du site où Armstrong et Aldrin ont atterri en 1969 était prévu. C'est chose faite.

Ces nouvelles images diffèrent des précédentes car le Soleil était alors plus haut dans le ciel d'environ 28°. Les ombres sont plus donc courtes et de subtiles différences dans le taux de réflectivité de la surface de la Lune et des objets qui s'y trouvent deviennent désormais visibles.

Un zoom sur la région où se trouve le module lunaire d'Apollo 11. Crédit : NASA/Goddard Space Flight Center/Arizona State University

Le module Eagle apparaît comme une tâche blanche à gauche d'un cratère de 33 mètres de diamètre visité par Armstrong, et entre le cratère Little West et le module une flèche montre les traces ténues du passage de l'astronaute. On distingue aussi l'emplacement de la caméra de télévision et du module d'équipements scientifiques de type Early Apollo Science Experiments Package (EASEP) avec le Lunar Ranging Retro Reflector (LRRR) et le Passive Seismic Experiment (PSE). Le premier a servi à mesurer la distance Terre-Lune par réflexion d'un rayon laser ainsi que ses variations au cours du temps, permettant de réaliser un test des prédictions de la relativité générale. Le second a fourni des informations sur la structure interne de la Lune.

La Nasa a même fourni une carte de la région entourant le site d'alunissage d'Apollo 11 sur laquelle on peut se déplacer et zoomer. Le cratère Little West y apparaît alors à côté de son grand frère, le cratère West.

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