Comment peser un dinosaure ?

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À vue de nez, il semble compliqué de peser un dinosaure. Pourtant, les chercheurs parviennent à estimer la masse de ces anciens animaux. Masse parfois colossale. Ils utilisent principalement deux méthodes : la densité volumétrique, et la mise à l'échelle existante. « Si nous savons que nous avons une bonne estimation de la masse corporelle d'un dinosaure, alors nous avons une base solide pour étudier et comprendre rétrospectivement leur vie », explique Nicolás Campione, coauteur d'une étude parue dans Biological Reviews.

Cette masse, combinée à la taille du corps, « détermine presque tous les aspects de la vie d'un animal, y compris son régime alimentaire, sa reproduction, et sa locomotion », précise le chercheur, dont l'étude tend à montrer que les deux approches « sont plus complémentaires qu'antagonistes ». Une mise à l'échelle passe par des mesures des os des dinosaures, qui sont comparés à ceux d'animaux vivants. Tandis que l'évaluation de la densité volumétrique repose sur des calculs, visant à estimer le volume du dinosaure par des reconstructions en 3D.

« Notre étude suggère que nous nous améliorons dans la pesée des dinosaures », s'enthousiasme David Evans, coauteur. Il espère que cette étude « ouvre la voie à une estimation plus réaliste de la masse corporelle des dinosaures, à l'avenir ».

Le Parasaurolophus pesait environ 2,5 tonnes. © Daniel, Adobe Stock