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Lire le passé dans du charbon

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Les arbres du bassin désertique de Tucson, en Arizona, ont une croissance un peu particulière. Contrairement à la normale, leurs troncs peuvent développer plusieurs cernes en une seule année ou alors pas du tout.

Ils sont par conséquent un sujet d'étude très récalcitrant pour la dendrochronologie, technique de datation par les anneaux des arbres.

Un chercheur de l'Université d'Arizona a cependant réussi à contourner le problème en analysant de petits morceaux de charbon de bois, un matériau qui se conserve mieux que le bois intact.
Il a ainsi déterminé l'âge d'un site situé près de Tucson, une région qui fut occupée par les indiens Hohokams à partir de 300 après J.-C.

Ses travaux ont montré que les arbres utilisés par les Hohokams de ce village pour construire leurs maisons avaient été taillés entre 1371 et 1375, soit 125 ans après les dernières preuves d'existence qui ont été retrouvées sur trois autres sites des environs.
De tels résultats sont d'autant plus importants que les données concernant les deux siècles qui ont précédé les premiers contacts avec les Espagnols sont rares.

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