Une équipe internationale de chercheurs a comptabilisé le nombre de morceaux de microplastiques dans les océans du monde. La tâche est ardue. © SIV Stock Studio, Adobe Stock
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24.000 milliards de morceaux de microplastiques dans les océans et ce n’est pas fini

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[EN VIDÉO] Microplastiques : du fleuve à l’océan  Le Yangzi Jiang est le plus important fleuve de Chine. Et il a longtemps été suspecté d’être la principale source de pollution aux microplastiques du monde. Des chercheurs de l’université du Michigan (États-Unis) montrent aujourd’hui comment il charrie d’importantes concentrations de microplastiques qui se dispersent ensuite dans la mer de Chine méridionale. (en anglais) © Université du Michigan 

Depuis une cinquantaine d'années, des missions scientifiques tentent de mesurer la quantité de microplastiques présents dans les océans du monde. Mais la tâche est difficile. Une équipe internationale propose aujourd'hui une approche qui se veut globale. Et conclut à la présence de plusieurs dizaines de milliers de milliards de morceaux de microplastiques dans les eaux du globe.

Depuis les années 1970, les chercheurs documentent la présence de microplastiques dans nos océans. Mais longtemps, les données à ce sujet sont restées parcellaires et difficiles à rapprocher du fait des différences observées dans les méthodes de collecte ou dans les protocoles d'analyse. Aujourd'hui, une équipe internationale d’océanographes propose une compilation des informations recueillies depuis des années par les missions scientifiques lancées sur les océans du monde.

Une étude que les chercheurs n'ont pu mener à bien qu'en travaillant sur la calibration des données différentes récoltées en divers endroits du globe. Au total, ils ont travaillé sur quelque 8.218 échantillons de microplastiques pélagiques prélevés entre 2000 et 2019. De quoi leur permettre de donner une estimation des morceaux de microplastiques présents dans les océans du monde. Ils seraient au nombre de 24.400 milliards pour un poids compris entre 82.000 et 578.000 tonnes.

Les microplastiques mesurent moins de cinq millimètres et peuvent parcourir des milliers de kilomètres en haute mer en restant à différents niveaux de profondeur. Ici, un échantillon de microplastiques et d’autres objets flottants collectés par les chercheurs en haute mer lors d’une campagne sur le terrain. © Université de Kyushu

Encore beaucoup à apprendre

Les scientifiques soulignent toutefois que ces chiffres pourraient être sous-estimés. Ils ne rendent en effet compte que des microplastiques présents en surface. Des données supplémentaires seront nécessaires à établir une estimation 3D de la pollution microplastique des océans.

Autre difficulté rencontrée par les chercheurs : le manque de données dans l'océan Indien et les mers qui bordent l'Asie du Sud-Est. Le manque de données aussi concernant les microplastiques de taille inférieure à 300 micromètres. En cause, des protocoles pas suffisamment développés. Ou même, des équipements limités. « Bien que nous fassions des progrès, nous avons encore beaucoup à apprendre pour obtenir une image complète du sort des débris de plastique et de leurs effets sur l’environnement », conclut Atsuhiko Isobe, chercheur, dans un communiqué de l’université de Kyushu (Japon).

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