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Evénement : voyage au coeur de la croûte océanique

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Ce n'est pas un voyage au centre de la Terre, mais c'est un déjà un événement. Une équipe internationale embarquée à bord du navire de forage JOIDES Resolution est parvenue à percer la croûte océanique sur une hauteur de 1,4 kilomètre et à prélever une roche noire nommée gabbro, issue du long refroidissement du magma.

Avant et après forage ! (Crédits : Credit: IODP/TAMU)
Un forage long de cinq mois pour percer les mystères de la croûte océanique (Crédits : IODP/TAMU)

Le navire de forage JOIDES Resolution

Le navire de forage JOIDES Resolution appartient à la société Sedco Forex, et a été mis à disposition de la communauté scientifique dans le cadre du programme de forage océanique ODP. Il accueille à son bord 60 membres d'équipage ainsi que 50 chercheurs. Le JOIDES peut prélever des échantillons de roche jusqu'à une profondeur de 5 kilomètres sous le plancher océanique. Grâce à son système de localisation par GPS et ses propulseurs contrôlés par ordinateur, il est capable de se maintenir en position pendant les forages. Le laboratoire embarqué permet également d'analyser les échantillons sur place, sans avoir à regagner le port.

Le navire de forage JOIDES Resolution (Crédits : Schlumberger Limited)

Le gabbro enfin capturé !

Après avoir sélectionné une zone de l'océan Pacifique âgée de 15 millions d'années et l'avoir rejoint à bord du navire JOIDES Resolution, l'équipe a entrepris de percer la croûte océanique et de partir à la recherche d'un réservoir de roche en fusion (une chambre magmatique). Cinq mois de forage et 25 tiges de tungstène et d'acier plus tard, les scientifiques ont enfin touché au but.

Ils ont extrait des entrailles de la Terre une section du manteau et un matériau jusque là insaisissable nommé gabbro, formé par le lent refroidissement du magma. L'analyse de cet échantillon devrait permettre aux chercheurs de préciser la structure de la croûte océanique et de mieux comprendre les mécanismes de sa formation.

Le renouvellement des fonds océaniques joue un rôle essentiel dans la tectonique des plaques. La formation de croûte « repave » en permanence la surface de la Terre, dessine les montagnes et les volcans, et est à l'origine des tremblements de terre.

Le projet MoHole, qui a débuté dans les années 50, visait à percer la croûte océanique et les mystères de ce renouvellement. Cinquante ans plus tard, cet objectif est enfin atteint !

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