Comprendre les processus qui mènent à la fonte de la glace en Antarctique est capital pour savoir à quel point le niveau de la mer va monter avec le réchauffement climatique. Et des chercheurs viennent de découvrir un nouveau mécanisme qui pourrait précipiter les choses.


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    Un point de non-retour ou un point de basculement. C'est ainsi que les scientifiques désignent un seuil critique à partir duquel des changements incontrôlables surviennent sur un système. Et des chercheurs de la British Antarctic Survey (BAS) pensent avoir découvert un nouveau de ces points de non-retour de la fontefonte de la calotte glaciairecalotte glaciaire de l'Antarctique. « Cela signifie tout simplement que nos projections pour l'élévation du niveau de la mer à attendre pour les décennies à venir pourraient être largement sous-estimées », explique Alex Bradley, chercheur en dynamique des glaces, dans un communiqué.

    Le saviez-vous ? Le réchauffement climatique a été mis en évidence pour la première fois en... 1856 ! Découvrez l'histoire de la femme qui l'a démontré dans Chasseurs de Science. © Futura

    L’Antarctique fragilisé par une eau de mer trop chaude

    Ce que les chercheurs ont découvert, c'est une façon « nouvelle et inquiétante » dont les grandes calottes glaciaires fondent. Comme le résultat d'une eau de mer relativement chaude, qui coule entre la glace et le sol. Un processus qui n'est pour l'heure pas pris en compte dans les modèles.

    Dans la revue Nature Geoscience, les chercheurs expliquent comment l'eau de mer peut s'infiltrer entre la terre et la calotte glaciaire qui y repose. Si l'eau de mer est suffisamment chaude, la fonte commence. Surtout, cela provoque la lubrification du lit et accélère la vitessevitesse à laquelle la glace se déplace vers l'océan où elle finit par fondre.

    Point de non-retour et eau de mer

    Et les chercheurs notent que dans celle qu'ils appellent la zone d'ancrage - là où la glace et le sol rencontrent la mer -, un petit changement de la température de l'eau peut provoquer une forte accélération de la fonte de la glace avec pour conséquence directe, un grand changement dans l'écoulement de la calotte. La définition même d'un point de non-retour.

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