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La Grande Tache Rouge de Jupiter est au régime

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Connue et épiée depuis environ trois siècles, la Grande Tache Rouge de Jupiter subit une cure d'amaigrissement qui semble s'accélérer ces dernières années, comme en témoignent les images du télescope spatial Hubble. Longue de plus de 40.000 km en 1880, elle ne s'étend plus, à présent, que sur 16.000 km.

Ces images prises à des années d'intervalle par les instruments du télescope spatial Hubble montrent clairement que le diamètre de la Grande Tache Rouge de Jupiter ne fait que décroître. On peut se demander s'il ne sera bientôt plus qu'un souvenir pour les historiens de l'astronomie. © Nasa

Bien que la période des premières observations de la Grande Tache Rouge de Jupiter soit parfois discutée, celle-ci semble connue des astronomes depuis la fin du XVIIe siècle. Une « tache permanente », comme on l'a qualifiée alors, qui, au fil des années — comme en témoignent largement dessins et photographies —, va connaître d'importantes variations de taille. Une tendance nette à la décroissance qui se confirme sur le dernier cliché du télescope spatial Hubble réalisé le 21 avril 2014.

Comme nous l'avions évoqué voici trois mois, la Grande Tache Rouge apparaissait vers 1880 davantage plus longue et elliptique qu'aujourd'hui pour un diamètre, alors, supérieur à 40.000 kilomètres. On aurait pu y faire entrer trois fois la Terre ! Toutefois, cet anticyclone qui campe aux latitudes tropicales de l'hémisphère austral de Jupiter a vraisemblablement entamé son régime vers les années 1930. La tache n'en finit plus de maigrir. Ainsi, lorsque les deux sondes spatiales Voyager 1 et Voyager 2 sont venues la visiter en 1979, elle avait quasiment fondu de moitié relativement au siècle précédent. Son diamètre n'excédait pas 22.500 km.

Une présentation de Jupiter et de ses lunes. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle avec deux barres horizontales en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître, si ce n'est pas déjà le cas. En passant simplement la souris sur le rectangle, vous devriez voir l'expression « Traduire les sous-titres ». Cliquez pour faire apparaître le menu du choix de la langue, choisissez « Français », puis cliquez sur « OK ». © SpaceRip, YouTube

La Grande Tache Rouge de Jupiter plus petite que jamais

À présent, on découvre sur la récente image prise en haute résolution par Hubble que sa taille atteint « un peu moins de 16.500 km, soit le plus petit diamètre que nous ayons jamais mesuré », constate Amy Simon (Nasa Goddard Space Flight Center). En 1995, elle mesurait encore 21.000 km. Les récentes campagnes d'observation des astronomes amateurs suggèrent une réduction de sa taille d'environ 1.000 km par an. Son apparence aussi a changé, passant progressivement de l'ovale au cercle (ou presque). Beaucoup regrettent les difficultés pour l'observer. Plus discrète et délicate que jamais, elle rivalise parfois avec d'autres cellules anticycloniques, comme la « petite tache rouge », photographiée par Hubble en 2008.

Dans leur étude, Amy Simon et son équipe notent que « dans nos nouvelles observations, il est évident que de très petits tourbillons se nourrissent à l'intérieur de la tempête ». Aussi, ils supposent qu'« ils sont peut-être responsables de l'accélération des changements en modifiant la dynamique interne et l'énergie de la Grande Tache Rouge ». La discussion reste ouverte, car pour l'instant, nul ne sait expliquer cet inexorable changement de régime sur Jupiter.