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En bref : Hubble rend hommage à Neptune

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Neptune a été découverte... il y a un an ! Du moins en temps neptunien. La huitième planète du Système solaire vient en effet d'achever sa première orbite complète depuis sa découverte au 19e siècle. Un anniversaire que le télescope spatial Hubble se devait de fêter.

Première orbite complète pour la planète Neptune depuis sa découverte en 1846. © Nasa/Esa/Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

Le 23 septembre 1846 l'astronome allemand Johann Gottfried Galle retrouvait Neptune dans son télescope d'après les calculs de position réalisés par le Français Urbain Le Verrier. Pour la première fois une planète était découverte grâce aux mathématiques.

Depuis 2006 et la décision de l'Union Astronomique Internationale d'exclure Pluton du club des planètes du Système solaire, Neptune est donc la planète la plus éloignée du Soleil. Orbitant à environ une trentaine d'unités astronomiques (ce qui la rend invisible à l'œil nu depuis la Terre avec une magnitude de 8), Neptune met 164,79 ans à effectuer une révolution complète, le temps qui s'est écoulé depuis sa découverte. La planète a reçu en août 1989 la visite de la sonde Voyager 2 qui a découvert 5 nouveaux satellites (13 sont connus actuellement, dont le plus célèbre est Triton) et confirmé la présence d'anneaux et d'astéroïdes troyens.

Pour célébrer la première orbite complète de Neptune depuis sa découverte, le télescope Hubble a utilisé sa caméra grand champ et photographié les différents visages de la planète en rotation les 25 et 26 juin derniers. L'épaisse atmosphère de Neptune (principalement constituée d'hydrogène et d'hélium) est le siège de formidables tempêtes où les vents peuvent atteindre 2.000 kilomètres à l'heure.