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VASIMR

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Schéma de principe d'un propulseur VASIMR en coupe. © NASA.

Variable Specific Impulse Magnetoplasma Rocket - Principe de moteur pour engin spatial permettant une régulation de l'impulsion spécifique, imaginé par le physicien et astronaute Franklin Chang-Diaz.

A la manière d'un moteur ionique et du moteur Magnéto Plasma Dynamique (MPD), il accélère des ions et les éjecte à grande vitesse. Dans une tuyère VASIMR, ce sont des micro-ondes qui ionisent le gaz initial (hydrogène ou hélium), produisant un plasma (mélange d'ions et d'électrons). Ce plasma est confiné par un champ magnétique, évitant tout contact avec les parois, et chauffé à température très élevée (environ dix millions de degrés). Ces ions très chauds son accélérés par un champ électrique.

L'absence de contact est un avantage par rapport aux moteurs ionique et MPD, car il réduit beaucoup la corrosion provoquée par le contact du plasma sur les surfaces exposées.

L'autre avantage du VASIMR est de permettre la régulation de la poussée et de l'impulsion spécifique. Pour lutter contre un champ de gravité généré par une planète, on cherchera la poussée maximale. Pour minimiser la consommation en régime de croisière, on cherchera l'impulsion spécifique maximale.

Il reste encore à concevoir un moteur fonctionnel. Un prototype est en cours de réalisation et des essais devraient être conduits dans les prochaines années à bord de la station spatiale internationale.

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