Échantillon de protactinium 233 (zone sombre au centre). © Energy.gov, Wikimedia Commons, DP

Sciences

Protactinium

DéfinitionClassé sous :chimie , protactinium , tableau périodique des éléments

Formé par la lente décroissance radioactive de l'uranium, le protactinium est l'un des éléments naturels les plus rares et les plus coûteux sur Terre.

Généralités

  • Symbole : Pa
  • Numéro atomique : 91
  • Électrons par niveau d'énergie : 2, 8, 18, 32, 20, 9, 2
  • Masse atomique : 231,03588 u
  • Isotopes les plus stables : 231Pa avec une demi-vie de 32.760 ans (100 %)
  • Série : actinides
  • Groupe, période, bloc : L/A, 7, f
  • Densité : 15,37
  • Point de fusion : 1.572 °C
  • Point d'ébullition : 4.026,85 °C

Historique du protactinium

La découverte du protactinium a eu lieu en deux temps. L'isotope 234 a été découvert en 1913 par Fajans et Göhring, et l'isotope 231 en 1918 par Hahn et Meitner. L'isolation du métal, elle, date de 1934.

Propriétés du protactinium

Le protactinium se présente sous la forme d'un métal argenté assez dense. Ses propriétés sont pour la plupart intermédiaires entre le thorium et l'uranium, ses voisins sur la septième ligne du tableau périodique. Il réagit facilement avec l'oxygène, la vapeur d'eau et les acides, mais pas avec les métaux alcalins. Ce métal devient supraconducteur en dessous de 1,4 K.

Utilisation du protactinium

Malgré les nombreuses utilisations du thorium et de l'uranium, le protactinium, lui, est dépourvu d'applications industrielles. Sa rareté et sa forte radioactivité n'y encouragent d'ailleurs guère.

Toxicité du protactinium

Parce qu'il émet un rayonnement alpha particulièrement intense, le protactinium 231 est considéré comme encore plus radiotoxique que le plutonium 238 par ingestion (0,71 μSv/Bq pour un adulte) et par inhalation (jusqu'à 140 μSv/Bq pour un adulte).

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