Geysers d’Europe : l’absence de points chauds crée le doute sur leur existence

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Le mystère s'épaissit autour des geysers d'Europe, satellite glacé de Jupiter. Les astronomes n'ont pas repéré de points chauds à l'endroit où des panaches de vapeur d'eau s'échappent de la surface, alors qu'ils manifestent logiquement la présence de sources d'énergie en profondeur. En se replongeant dans les données de la sonde Galileo, les astronomes n'ont vu aucune trace de ces sources. C'est surprenant car des signatures thermiques liées aux geysers ont été observées sur Encelade, lune glacée de Saturne.

Les scientifiques avancent plusieurs explications : les panaches sont sporadiques et n'ont pas éjecté de matière au moment où Galileo passait ; les points chauds, trop subtiles, n'ont pas pu être détectés par la sonde ; les geysers d'Europe ont un mécanisme différent de ceux observés sur d'autres mondes ; ou les panaches n'existent tout simplement pas. Pourtant, on découvrait tout récemment l'existence de ces geysers, également grâce à une réanalyse des données de Galileo. La mission Europa Clipper prévue pour les années 2020 devrait lever le voile sur ce mystère.

Les astronomes n’ont pas repéré de points chauds là où des geysers s’échappent de la surface d’Europe, lune glacée de Jupiter. Ici, une vue d’artiste. © K. Retherford/SWRI/Nasa/ESA