Magnifique portrait d'une galaxie spirale où 5 étoiles ont explosé en 20 ans

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En l'espace de vingt ans, les astronomes ont compté pas moins de cinq supernovæ au sein de cette magnifique galaxie spirale. Cinq... dans ce laps de temps si court, c'est beaucoup quand on sait que la moyenne est d'une par siècle visible dans une galaxie comme la nôtre. La dernière en date qu'on ait pu voir depuis la Terre à l'œil nu, la supernova de Kepler, remonte à 1604 (non visible à l'œil nu, Cassiopée A est survenue au XVIIe siècle).

Arborant une structure en spirale similaire à celle de la Voie lactée, avec un bulbe central jauni par ses étoiles âgées, NGC 5468 présente l'immense avantage d'être visible depuis la Terre (et donc de notre Galaxie) de face, si bien que malgré les quelque 130 millions d'années-lumière qui nous sépare, les astronomes ne manquent rien ou presque des événements qui se jouent dans cette arène peuplée de dizaines de milliards de soleils, large de 110.000 années-lumière, à l'instar de la Voie lactée.

Superbes détails de la galaxie NGC 5468 photograhiée par Hubble. © ESA, Hubble, Nasa, W. Li et al.