Jeudi soir, à partir de 20 h 30, l'un des plus grands moments spatiaux de l'année nous attend : l'atterrissage sur Mars du rover Perseverance. Étape cruciale de cette mission qui va rechercher des traces de vies anciennes dans un milieu où l'eau coulait.

Le grand jour arrive ! Ne manquez pas surtout, ce jeudi 18 février, à partir de 20 h 30, l'événement spatial majeur de ce début d'année 2021 qu'est l'atterrissage sur Mars du dernier-né des rovers de la NasaNasa : Perseverance -- vous pouvez aussi le surnommer « Percy » --, de la mission Mars2020Mars2020.

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Cela ne sera pas un coup d'essai pour l'Agence spatiale qui a déposé son premier roverrover il y a 24 ans, mais cela promet quand même d'être intense et palpitant car, rappelons-le, si une des étapes de la séquence nommée Entry, Descent and Landing (EDL) venait à faire défaut, « c'est terminé ! », explique OlivierOlivier Sanguy, dans l’entretien qu’il nous a accordé sur ce moment crucial qui attend Perseverance. Un moment, déjà vécu et que les membres du JPLJPL il y a qualifient à juste titre de « sept minutes de terreur ».

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À 21 h 36, le rover encapsulé dans son vaisseau de croisière plongera dans l'atmosphèreatmosphère de Mars à quelque 20.000 km/h... Et donc, en l'espace de sept minutes, et un enchainement d'actions programmées, il devra se poser en douceur à l'intérieur de l'ellipse choisie dans le cratère Jezero. Une ellipse qui est 10 fois plus petite que celle de Curiosity dans le cratère Gale, pour son atterrissage en 2012.

Frissons garantis, donc, pour cet événement réunissant en direct sur Futura dans les étoiles (Facebook), Twitch et Youtube, le planétologue Charles FrankelCharles Frankel (nous avions eu le plaisir de commenter ensemble le lancement de Perseverance il y a sept mois), Thomas Fauchez, astrophysicienastrophysicien au Goddard Space Flight Center de la Nasa, et Nathan Le Guennic, ingénieur spatial.

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